LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  MISION: Mars Science Laboratory (Curiosity)

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EN CURSO

GRAN ROVER CON ENERGIA NUCLEAR (DESARROLLO DE LA MISION)

 

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10 de julio de 2021, hoy, Marte es un planeta de extremos: hace un frío glacial, tiene una alta radiación y está completamente seco. Pero hace miles de millones de años, Marte albergaba sistemas de lagos que podrían haber sostenido la vida microbiana. A medida que el clima del planeta cambió, uno de esos lagos, en el cráter Gale, se secó lentamente. Los científicos tienen nueva evidencia de que el agua supersalina, o salmuera, se filtró profundamente a través de las grietas, entre los granos de tierra en el fondo del lago reseco y alteró las capas ricas en minerales de arcilla debajo. Signos sedimentarios del lecho de un lago marciano. Los hallazgos publicados en la edición del 9 de julio de la revista Science y dirigidos por el equipo a cargo del instrumento de Química y Mineralogía, o CheMin, a bordo del rover Curiosity del Laboratorio de Ciencias de Marte de la NASA, ayudan a comprender dónde se conserva el registro de rocas.

"Solíamos pensar que una vez que estas capas de minerales arcillosos se formaron en el fondo del lago en el cráter Gale, se quedaron así, preservando el momento en el tiempo en que se formaron durante miles de millones de años", dijo Tom Bristow, investigador principal y líder de CheMin autor del artículo en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California. "Pero las salmueras posteriores descompusieron estos minerales arcillosos en algunos lugares, esencialmente restableciendo el récord de rocas".

Usando CheMin (Chemistry and Mineralogy), los científicos compararon muestras tomadas de dos áreas a medio kilometro de distancia de una capa de lutita depositada hace miles de millones de años en el fondo del lago en el cráter Gale. Sorprendentemente, en un área, faltaba aproximadamente la mitad de los minerales arcillosos que esperaban encontrar. En cambio, encontraron lutitas ricas en óxidos de hierro, minerales que le dan a Marte su característico color rojo oxidado. Los científicos sabían que las lutitas muestreadas tenían aproximadamente la misma edad y comenzaron igual, cargadas de arcillas, en ambas áreas estudiadas. Entonces, ¿por qué, mientras Curiosity exploraba los depósitos de arcilla sedimentaria a lo largo del cráter Gale, los parches de minerales arcillosos, y la evidencia que conservan, “desaparecieron?. Los minerales son como una cápsula del tiempo; proporcionan un registro de cómo era el medio ambiente en el momento en que se formaron. Los minerales arcillosos tienen agua en su estructura y son evidencia de que los suelos y rocas que los contienen entraron en contacto con el agua en algún momento.

"Dado que los minerales que encontramos en Marte también se forman en algunos lugares de la Tierra, podemos usar lo que sabemos sobre cómo se forman en la Tierra para decirnos qué tan saladas o ácidas eran las aguas en el antiguo Marte", dijo Liz Rampe, adjunta de CheMin. El trabajo anterior reveló que mientras los lagos del cráter Gale estaban presentes e incluso después de que se secaron, el agua subterránea se movía debajo de la superficie, disolviendo y transportando químicos. Después de que fueron depositados y enterrados, algunos focos de lutitas experimentaron diferentes condiciones y procesos debido a interacciones con estas aguas que cambiaron la mineralogía. Este proceso, conocido como "diagénesis", a menudo complica o borra la historia previa del suelo y escribe una nueva. La diagénesis crea un entorno subterráneo que puede sustentar la vida microbiana. De hecho, algunos hábitats muy singulares de la Tierra, en los que prosperan los microbios, se conocen como "biosferas profundas".

Al comparar los detalles de los minerales de ambas muestras, el equipo concluyó que el agua salada que se filtraba a través de las capas de sedimento superpuestas era responsable de los cambios. A diferencia del lago de agua relativamente dulce presente cuando se formaron las lutitas, se sospecha que el agua salada proviene de lagos posteriores que existieron dentro de un ambiente más seco en general. Científicos creen que estos resultados ofrecen más evidencia de los impactos del cambio climático de Marte hace miles de millones de años. También proporcionan información más detallada que luego se utiliza para guiar las investigaciones del rover Curiosity sobre la historia del planeta rojo. Esta información también será utilizada por el equipo del rover Perseverance mientras evalúan y seleccionan muestras de rocas para su eventual regreso a la Tierra.

"Hemos aprendido algo muy importante: hay algunas partes del registro de rocas marcianas que no son tan buenas para preservar la evidencia de la vida pasada del planeta", dijo Ashwin Vasavada, científico del proyecto Curiosity. "Lo afortunado es que encontramos a ambos muy juntos en el cráter Gale, y podemos usar la mineralogía para saber cuál es cuál".

 

30 de junio de 2021, los informes de detecciones de metano en Marte han cautivado a científicos y no científicos por igual. En la Tierra, los microbios que ayudan a la mayoría de los animales a digerir las plantas producen una cantidad significativa de metano. Este proceso de digestión termina cuando el ganado exhala o eructa el gas en el aire. Si bien no hay ganado, ovejas o cabras en Marte, encontrar metano allí es emocionante porque puede implicar que los microbios vivían o viven en el planeta rojo. Sin embargo, el metano no podría tener nada que ver con microbios o con cualquier otra biología; Los procesos geológicos que involucran la interacción de rocas, agua y calor también pueden producirlo.

Antes de identificar las fuentes de metano en Marte, los científicos deben resolver una pregunta que los ha estado atormentando: ¿Por qué algunos instrumentos detectan el gas y otros no? El rover Curiosity de la NASA, por ejemplo, ha detectado repetidamente metano justo encima de la superficie del cráter Gale. Pero el orbitador TGO (Trace Gas Orbiter)de la ESA (la Agencia Espacial Europea) no ha detectado metano en la atmósfera marciana. "Cuando el Trace Gas Orbiter se incorporó en 2016, esperaba que el equipo del orbitador informara que hay una pequeña cantidad de metano en todas partes de Marte", dijo Chris Webster, director del instrumento Tunable Laser Spectrometer (TLS) en la muestra.

El TLS ha medido menos de la mitad por mil millones en volumen de metano en promedio en el cráter Gale. Eso equivale a una pizca de sal diluida en una piscina olímpica. Estas mediciones han sido puntuadas por desconcertantes picos de hasta 20 partes por mil millones en volumen. El orbitador europeo fue diseñado para ser el estándar de oro para medir el metano y otros gases en todo el planeta. Al mismo tiempo, el TLS de Curiosity es tan preciso que se utilizará para la detección temprana de incendios en la Estación Espacial Internacional y para rastrear los niveles de oxígeno en los trajes de astronauta. También tiene licencia para su uso en centrales eléctricas, oleoductos y aviones de combate, donde los pilotos pueden controlar los niveles de oxígeno y dióxido de carbono en sus máscaras faciales.

Algunos expertos sugirieron que el propio rover estaba liberando gas. "Así que analizamos las correlaciones con la orientación del rover, el suelo, el aplastamiento de las rocas, la degradación de la rueda, lo que sea", dijo Webster. "No puedo exagerar el esfuerzo que el equipo ha puesto en observar cada pequeño detalle para asegurarse de que esas medidas sean correctas, y lo son".

Mientras el equipo de SAM (Sample Analisys at Mars) trabajaba para confirmar sus detecciones de metano, otro miembro del equipo científico de Curiosity, el científico planetario John E. Moores de la Universidad de York en Toronto, publicó una predicción intrigante en 2019. “Tomé lo que algunos de mis colegas llaman ser muy canadiense. En vista de esto, en el sentido de que hice la pregunta: '¿Qué pasa si Curiosity y Trace Gas Orbiter están en lo cierto?' ”, dijo Moores.

Moores, así como otros miembros del equipo de Curiosity que estudian los patrones de viento en el cráter Gale, plantearon la hipótesis de que la discrepancia entre las mediciones de metano se reduce a la hora del día en que se toman. Debido a que necesita mucha energía, TLS funciona principalmente de noche cuando no funcionan otros instrumentos. La atmósfera marciana está tranquila por la noche, señaló Moores, por lo que el metano que se filtra desde el suelo se acumula cerca de la superficie donde Curiosity puede detectarlo.

El Trace Gas Orbiter, por otro lado, requiere luz solar para señalar el metano a unos 5 kilómetros, sobre la superficie. "Cualquier atmósfera cercana a la superficie de un planeta pasa por un ciclo durante el día", dijo Moores. El calor del Sol agita la atmósfera a medida que el aire caliente se eleva y el aire frío se hunde. Por lo tanto, el metano que se encuentra confinado cerca de la superficie durante la noche se mezcla con la atmósfera más amplia durante el día, lo que lo diluye a niveles indetectables. “Así que me di cuenta de que ningún instrumento, especialmente uno en órbita, vería nada”, dijo Moores. Inmediatamente, el equipo de Curiosity decidió probar la predicción de Moores recopilando las primeras mediciones diurnas de alta precisión. TLS midió el metano consecutivamente en el transcurso de un día marciano, entre corchetes una medición nocturna con dos diurnas. Con cada experimento, SAM aspiró aire marciano durante dos horas, eliminando continuamente el dióxido de carbono, que constituye el 95% de la atmósfera del planeta. Esto dejó una muestra concentrada de metano que TLS podría medir fácilmente al pasar un rayo láser infrarrojo a través de él muchas veces, uno que está sintonizado para usar una longitud de onda de luz precisa que es absorbida por el metano.

"John predijo que el metano debería descender efectivamente a cero durante el día, y nuestras dos mediciones diurnas lo confirmaron", dijo Paul Mahaffy, investigador principal de SAM. La medición nocturna de TLS encaja perfectamente dentro del promedio que el equipo ya había establecido. "Así que esa es una forma de poner fin a esta gran discrepancia", dijo Mahaffy. Si bien este estudio sugiere que las concentraciones de metano aumentan y disminuyen a lo largo del día en la superficie del cráter Gale, los científicos aún tienen que resolver el rompecabezas global del metano en Marte. El metano es una molécula estable que se espera que dure en Marte unos 300 años antes de ser destrozada por la radiación solar. Si el metano se filtra constantemente de todos los cráteres similares, lo que los científicos sospechan es probable, dado que Gale no parece ser geológicamente único, debería haberse acumulado una cantidad suficiente en la atmósfera para que el TGO lo detecte. Los científicos sospechan que algo está destruyendo el metano en menos de 300 años.

Se están realizando experimentos para probar si las descargas eléctricas de muy bajo nivel inducidas por el polvo en la atmósfera marciana podrían destruir el metano, o si el oxígeno abundante en la superficie marciana destruye rápidamente el metano antes de que pueda llegar a la atmósfera superior. "Necesitamos determinar si existe un mecanismo de destrucción más rápido de lo normal para reconciliar completamente los conjuntos de datos del rover y el orbitador", dijo Webster.

 

28 de mayo de 2021, los días nublados son raros en la atmósfera fina y seca de Marte. Las nubes se encuentran típicamente en el ecuador del planeta en la época más fría del año, cuando Marte es el más alejado del Sol en su órbita de forma ovalada. Pero hace un año marciano completo, dos años terrestres, los científicos notaron que se formaban nubes sobre el rover Curiosity de la NASA antes de lo esperado.

Este año, estaban listos para comenzar a documentar estas nubes "tempranas" desde el momento en que aparecieron por primera vez a fines de enero. El resultado son imágenes de tenues bocanadas llenas de cristales de hielo que dispersaban la luz del sol poniente, algunas de ellas relucientes de color. Más que pantallas espectaculares, estas imágenes ayudan a los científicos a comprender cómo se forman las nubes en Marte y por qué estas recientes son diferentes.

De hecho, el equipo de Curiosity ya ha hecho un nuevo descubrimiento: las nubes que llegan temprano se encuentran en altitudes más altas de lo habitual. La mayoría de las nubes marcianas flotan a no más de unos 60 kilómetros en el cielo y están compuestas de hielo de agua. Pero las nubes que Curiosity ha captado están a mayor altitud, donde hace mucho frío, lo que indica que probablemente estén hechas de dióxido de carbono congelado o hielo seco. Los científicos buscan pistas sutiles para establecer la altitud de una nube, y se necesitará más análisis para decir con certeza cuáles de las imágenes recientes de Curiosity muestran nubes de hielo de agua y cuáles muestran nubes de hielo seco.

Las imágenes muestran las nubes a la deriva sobre el monte Sharp en Marte, tal como las vio el rover Curiosity de la NASA el 19 de marzo de 2021, el día 3063º marciano, o sol, de la misión. Cada cuadro de la escena se unió a partir de seis imágenes individuales. Las estructuras finas y onduladas de estas nubes son más fáciles de ver con imágenes de las cámaras de navegación en blanco y negro de Curiosity. Pero son las imágenes en color de la MastCam del rover, las que realmente brillan, literalmente. Vistos justo después de la puesta del Sol, sus cristales de hielo captan la luz que se desvanece, lo que hace que parezcan brillar contra el cielo cada vez más oscuro. Estas nubes crepusculares, también conocidas como nubes "noctilucentes" (en latín, "brillo nocturno"), se vuelven más brillantes a medida que se llenan de cristales y luego se oscurecen después de que la posición del Sol en el cielo desciende por debajo de su altitud. Esta es solo una pista útil que usan los científicos para determinar qué tan altos están.

Aún más impresionantes son las nubes iridiscentes o de “nácar”. "Si ves una nube con un conjunto de colores pastel relucientes, es porque las partículas de la nube son casi idénticas en tamaño", dijo Mark Lemmon, científico atmosférico del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado. "Eso suele suceder justo después de que las nubes se han formado y han crecido todas al mismo ritmo".

 

 

20 de mayo de 2021, un equipo de la NASA ha descubierto que es probable que haya sales orgánicas en Marte. Como fragmentos de cerámica antigua, estas sales son los restos químicos de compuestos orgánicos, como los detectados previamente por el rover Curiosity. Los compuestos orgánicos y las sales de Marte podrían haberse formado por procesos geológicos o ser restos de una antigua vida microbiana. Además de agregar más evidencia a la idea de que alguna vez hubo materia orgánica en Marte, la detección directa de sales orgánicas también respaldaría la habitabilidad marciana moderna, dado que en la Tierra, algunos organismos pueden usar sales orgánicas, como oxalatos y acetatos, para obtener energía.

"Si determinamos que hay sales orgánicas concentradas en cualquier lugar de Marte, querremos investigar esas regiones más a fondo, e idealmente perforar más profundo debajo de la superficie donde la materia orgánica podría conservarse mejor", dijo James MT Lewis, un geoquímico orgánico que dirigió la investigación. Los experimentos de laboratorio de Lewis y el análisis de datos del SAM (Sample Analisys at Mars), un laboratorio de química portátil dentro del vientre de Curiosity, apuntan indirectamente a la presencia de sales orgánicas. Pero identificarlos directamente en Marte es difícil de hacer con instrumentos como SAM, que calienta el suelo y las rocas marcianas para liberar gases que revelan la composición de estas muestras. El desafío es que el calentamiento de las sales orgánicas produce solo gases simples que podrían ser liberados por otros ingredientes en el suelo marciano.

Sin embargo, Lewis y su equipo proponen que otro instrumento Curiosity que utiliza una técnica diferente para observar el suelo marciano, el instrumento CheMin (Chemistry and Mineralogy) para abreviar, podría detectar ciertas sales orgánicas si están presentes en cantidades suficientes. Hasta ahora, CheMin no ha detectado sales orgánicas. Encontrar moléculas orgánicas, o sus restos de sal orgánica, es esencial en la búsqueda de vida de la NASA en otros mundos. Pero esta es una tarea desafiante en la superficie de Marte, donde miles de millones de años de radiación han borrado o roto la materia orgánica. Como un arqueólogo desenterrando piezas de cerámica, Curiosity recolecta suelo y rocas marcianas, que pueden contener pequeños trozos de compuestos orgánicos, y luego SAM y otros instrumentos identifican su estructura química.

Usando datos que Curiosity transmite a la Tierra, científicos como Lewis y su equipo intentan reconstruir estas piezas orgánicas rotas. Su objetivo es inferir a qué tipo de moléculas más grandes pueden haber pertenecido alguna vez, y qué podrían revelar esas moléculas sobre el entorno antiguo y la biología potencial en Marte. "Estamos tratando de desentrañar miles de millones de años de química orgánica", dijo Lewis, "y en ese registro orgánico podría haber el premio final: evidencia de que alguna vez existió vida en el planeta rojo". Si bien algunos expertos han predicho durante décadas que los compuestos orgánicos antiguos se conservan en Marte, se necesitaron experimentos del SAM de Curiosity para confirmarlo. Por ejemplo, en 2018, la astrobióloga de Goddard de la NASA Jennifer L. Eigenbrode dirigió un equipo internacional de científicos de la misión Curiosity que informaron sobre la detección de una miríada de moléculas que contienen un elemento esencial de la vida tal como la conocemos: el carbono. Los científicos identifican la mayoría de las moléculas que contienen carbono como "orgánicas". Desde que llegó a Marte en 2012, el rover Curiosity ha perforado rocas en busca de sustancias orgánicas, moléculas que contienen carbono. Ahora, Curiosity ha descubierto compuestos orgánicos antiguos que se han conservado en rocas durante miles de millones de años. Este hallazgo ayuda a los científicos a comprender mejor la habitabilidad del Marte primitivo y allana el camino para futuras misiones al planeta rojo.

“El hecho de que haya materia orgánica preservada en rocas de 3.000 millones de años, y que la encontremos en la superficie, es una señal muy prometedora de que podríamos obtener más información de muestras mejor conservadas debajo de la superficie”, dijo Eigenbrode el cual trabajó con Lewis en este nuevo estudio.

Si hubiera sales orgánicas presentes en las muestras marcianas, Lewis y su equipo querían descubrir cómo el calentamiento en el horno SAM podría afectar los tipos de gases que liberarían. SAM funciona calentando muestras a más de 1.000ºC. El calor rompe las moléculas, liberando algunas de ellas en forma de gases. Diferentes moléculas liberan diferentes gases a temperaturas específicas; por lo tanto, al observar qué temperaturas liberan qué gases, los científicos pueden inferir de qué está hecha la muestra.

Lewis analizó una variedad de sales orgánicas mezcladas con un polvo de sílice inerte para reproducir una roca marciana. También investigó el impacto de agregar percloratos a las mezclas de sílice. Los percloratos son sales que contienen cloro y oxígeno y son comunes en Marte. Los científicos llevan mucho tiempo preocupados de que pudieran interferir con los experimentos que buscan señales de materia orgánica. De hecho, los investigadores encontraron que los percloratos interferían con sus experimentos y señalaron cómo. Pero también encontraron que los resultados que recolectaron de muestras que contenían perclorato coincidían mejor con los datos de SAM que cuando no había percloratos, lo que refuerza la probabilidad de que haya sales orgánicas en Marte.

Pronto, los científicos también tendrán la oportunidad de estudiar un suelo mejor conservado debajo de la superficie marciana. El próximo rover ExoMars 2022 de la Agencia Espacial Europea, que está equipado para perforar hasta 2 metros, llevará un instrumento Goddard que analizará la química de estas capas marcianas más profundas. El rover Perseverance no tiene un instrumento que pueda detectar sales orgánicas, pero el rover está recolectando muestras para regresar a la Tierra en el futuro, donde los científicos pueden usar máquinas de laboratorio sofisticadas para buscar compuestos orgánicos.

Hablando de Curiosity se ha de decir que está explorando el cráter Gale desde el 6 de agosto de 2012 y ha recorrido más de 25 kilómetros hasta la fecha. El rover asciende actualmente al "Mont Mercou", un amplio afloramiento de rocas en el flanco norte del "Monte Sharp" cerca del centro del cráter. El cráter Gale tiene aproximadamente 150 kilómetros de ancho y Mt Sharp tiene más de 5 kilómetros de altura en total. El rover tiene aproximadamente el tamaño de un automóvil pequeño y actualmente se encuentra cerca y por encima de un acantilado de aproximadamente 6 metros de altura donde examinó las rocas expuestas. Como en otras ocasiones desde la órbita la nave MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) ha enfocado sus cámaras para observar al rover. La imagen tiene una escala de 26 cmt/pixel, lo que indica que la mayoría de las características de unos pocos píxeles de ancho (un poco menos de un metro de ancho) se pueden resolver en la superficie.

 

6 de mayo de 2021, el rover Curiosity tomó este panorama de 360º mientras estaba en lo alto de "Mont Mercou", una formación rocosa que ofrecía una vista del cráter Gale. El panorama está cosido a partir de 132 imágenes individuales tomadas el 15 de abril de 2021, el día 3090º marciano, o sol, de la misión. El panorama se ha equilibrado en blanco para que los colores de los materiales rocosos se asemejen a cómo aparecerían en condiciones de iluminación diurna en la Tierra.

La Mast Camera del rover, o Mastcam, proporcionó el panorama. Malin Space Science Systems en San Diego construyó y opera Mastcam. Una división de Caltech, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, construyó el rover Curiosity y administra el rover Curiosity para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.

 

14 de abril de 2021, el rover Perseverance acaba de aterrizar en Marte. Mientras tanto, su precursor Curiosity continúa explorando la base del Monte Sharp (oficialmente Aeolis Mons), una montaña de varios kilómetros de altura en el centro del cráter Gale. Usando el telescopio del instrumento ChemCam para hacer observaciones detalladas del terreno escarpado del monte Sharp a distancia, un equipo franco-estadounidense encabezado por William Rapin, investigador del CNRS en el Institut de Recherche en Astrophysique et Planetologie, ha descubierto que el clima marciano registrado allí alternaron entre períodos secos y más húmedos, antes de secarse por completo hace unos 3.000 millones de años. Las naves espaciales en órbita alrededor de Marte ya habían proporcionado pistas sobre la composición mineral de las laderas del Monte Sharp.

Pero ahora, ChemCam ha realizado con éxito observaciones detalladas de los lechos sedimentarios de la superficie del planeta, revelando las condiciones en las que se formaron. Subiendo por el terreno observado, que tiene varios cientos de metros de espesor, los tipos de lecho cambian radicalmente. Sobre las arcillas depositadas por el lago que forman la base del Monte Sharp, las estructuras anchas, altas y con lechos cruzados son un signo de la migración de dunas formadas por el viento durante un episodio de clima largo y seco. Aún más arriba, los lechos delgados, quebradizos y resistentes, que se alternan, son típicos de los depósitos de las llanuras de inundación de los ríos, lo que marca el regreso de las condiciones más húmedas.

Por lo tanto, el clima de Marte probablemente experimentó varias fluctuaciones a gran escala entre las condiciones secas y los entornos de los ríos y lagos, hasta que las condiciones generalmente áridas observadas hoy se afianzaron. Durante su misión extendida, Curiosity está programado para escalar las estribaciones del Monte Sharp y perforar sus diversos lechos. Probará este modelo, caracterizará con más detalle cómo evolucionó el clima antiguo y posiblemente comprenderá el origen de estas grandes fluctuaciones.

 

7 de abril de 2021, el equipo de científicos e ingenieros detrás del rover Curiosity de la NASA nombró una colina a lo largo del camino del rover en Marte en honor a un científico de la misión recientemente fallecido. Una colina escarpada que se extiende 120 metros de altura, la "Montaña Rafael Navarro" se encuentra en el Monte Sharp en el noroeste del cráter Gale. La inspiración para el nombre es el científico galardonado Rafael Navarro-González; murió el 28 de enero de 2021 por complicaciones relacionadas con COVID-19. Navarro-González, un astrobiólogo líder en México, fue co-investigador en el Análisis de Muestras en Marte (SAM), un laboratorio de química portátil a bordo del Curiosity que ha estado olfateando la composición química del suelo, las rocas y el aire de Marte. Como tal, ayudó a dirigir el equipo que identificó compuestos orgánicos antiguos en Marte; sus muchos logros también incluyeron la identificación del papel de los relámpagos volcánicos en el origen de la vida en la Tierra. Navarro-González fue investigador del Instituto de Ciencias Nucleares de la Universidad Nacional Autónoma de México en la Ciudad de México.

La montaña Rafael Navarro se encuentra en una importante transición geológica en el cráter Gale de una región rica en arcilla a otra rica en minerales de sulfato. El análisis de minerales de sulfato puede ayudar a los científicos a comprender mejor el cambio importante en el clima marciano de condiciones más húmedas a más secas, según Ashwin Vasavada, científico del proyecto de Curiosity con sede en el JPL.

Antes de la montaña Rafael Navarro, el equipo de Curiosity nombró otras cuatro características en honor a los científicos de la misión fallecidos: "Jake Matijevic" es la primera roca que Curiosity estudió y lleva el nombre de un ingeniero rover que murió en 2012. El primer pozo de perforación de Curiosity, "John Klein" honra al subdirector de proyectos de la misión que murió en 2011. "Nathan Bridges Dune" recibe su nombre de un coinvestigador del instrumento ChemCam de Curiosity que murió en 2017. Y "Heinrich Wänke" es un objetivo de roca que conmemora las contribuciones de Wänke al desarrollo de un instrumento rover, APXS, que analiza la composición química de las rocas marcianas.

Si bien algunos otros nombres de científicos notables que no están involucrados con Curiosity, como la astrónoma Vera Rubin, e incluso escritores, como Ray Bradbury, adornan las características del cráter Gale (que lleva el nombre del astrónomo australiano Walter F. Gale), el equipo del rover La estrategia general es nombrar las regiones y las características dentro de ellas, después de áreas de importancia geológica en la Tierra. Por ejemplo, la región donde aterrizó Curiosity, el sitio de un antiguo lago, fue nombrada “Yellowknife” en honor a una ciudad en el noroeste de Canadá donde los científicos se reúnen para iniciar expediciones geológicas. Las características de Martian Yellowknife recibieron su nombre de ciudades ("Bathurst Inlet"), montañas ("Sayunei") o lagos ("Knob Lake") en el norte de Canadá.

A finales de marzo, Curiosity abandonó “Nontron”, una región que toma el nombre de una aldea en el suroeste de Francia donde los científicos describieron por primera vez el mineral nontronita. La nontronita es parte de un grupo de los tipos de arcillas más comunes en Marte. Ahora, Curiosity navegará por la montaña Rafael Navarro, deteniéndose en diferentes regiones de interés científico para perforar muestras.

 

30 de marzo de 2021, parece que desde que llegó a Marte el rover Perseverance solo existía ese ingenio, pero de nuevo el longevo Curiosity ha dicho que él también está recorriendo el planeta rojo y sigue con su trabajo científico desde 2012.

A principios de marzo, el rover Curiosity de la NASA comenzó a acercarse a una impresionante formación rocosa que los científicos llamaron "Mont Mercou", un apodo tomado de una montaña en Francia. Con una altura de aproximadamente de 6 metros, el afloramiento se captura en toda su majestuosidad en una nueva selfie, así como en un par de panoramas que ofrecen una vista en 3D. La selfie muestra a Curiosity frente a Mont Mercou con un nuevo pozo de perforación cercano en una muestra de roca apodada "Nontron", la muestra número 30 de la misión hasta la fecha.

El taladro de Curiosity pulverizó la muestra antes de introducirla en instrumentos dentro del rover para que el equipo científico pudiera comprender mejor la composición de la roca y las pistas que podría ofrecer sobre el pasado de Marte. Esta área se encuentra en la transición entre la "unidad portadora de arcilla" que Curiosity está partiendo y la "unidad portadora de sulfato" que está más adelante en Mount Sharp, la montaña de 5 kilómetros de altura que el rover ha estado acumulando desde 2014. Los científicos han pensado durante mucho tiempo que esta transición podría revelar lo que le sucedió a Marte cuando se convirtió en el planeta desértico que vemos hoy.

El Mont Mercou de Francia se encuentra cerca del pueblo de Nontron en el sureste del país. El equipo eligió apodos relacionados con Nontron para esta parte del planeta rojo porque los orbitadores de Marte detectaron nontronita, un tipo de mineral de arcilla que se encuentra cerca de Nontron, en la región. Las misiones de superficie asignan apodos a los puntos de referencia para proporcionar a los miembros del equipo de la misión una forma común de referirse a rocas, suelos y otras características geológicas de interés.

La selfie está compuesta por 60 imágenes tomadas por el Mars Hand Lens Imager (MAHLI) en el brazo robótico del rover el 26 de marzo de 2021, el día 3070 o sol marciano de la misión. Estos se combinaron con 11 imágenes tomadas por la Mastcam en el mástil o "cabeza" del rover el 16 de marzo de 2021, el día 3060º marciano de la misión.

El rover Curiosity utilizó su instrumento Mastcam para tomar las 32 imágenes individuales que componen este panorama del afloramiento apodado "Mont Mercou". Se necesitó un segundo panorama para crear una vista estereoscópica. Curiosity también proporcionó un par de panoramas usando su Mastcam el 4 de marzo de 2021, el día 3049 de la misión marciana. Al disparar una panorámica desde unos 40 metros de distancia del afloramiento, luego girar hacia un lado y disparar otra desde la misma distancia, el rover creó un efecto estereoscópico similar a los que se ven en los visores 3D. Estudiar el afloramiento desde más de un ángulo ayuda a los científicos a tener una mejor idea de la geometría 3D de las capas sedimentarias del monte Mercou.

 

12 de enero de 2021, han pasado 3.000 días marcianos, o soles, desde que el Curiosity aterrizó en Marte el 6 de agosto de 2012, y el rover sigue haciendo nuevos descubrimientos durante su ascenso gradual al Monte Sharp de 5 kilómetros de altura, montaña que ha estado explorando desde 2014. Los geólogos estaban intrigados al ver una serie de "bancos" de rocas en el panorama más reciente de la misión.

Unidas a partir de 122 imágenes tomadas el 18 de noviembre de 2020, el sol 2946 de la misión, el panorama fue capturado por la Mast Camera, o Mastcam, que sirve como los principales "ojos" del rover. Hacia el centro del panorama está el suelo del cráter Gale, el cuenco de 154 kilómetros de ancho en el que se encuentra Mount Sharp. En el horizonte está el borde del cráter norte. A la derecha está la parte superior del Monte Sharp, que tiene capas de roca que fueron formadas por lagos y arroyos hace miles de millones de años.

Las terrazas de rocas curvas que definen el área pueden formarse cuando hay capas de roca más duras y blandas en una pendiente. A medida que las capas más suaves se erosionan, las capas más duras forman pequeños acantilados, dejando atrás las formaciones similares a bancos. También pueden formarse durante un deslizamiento de tierra, cuando enormes losas curvas de lecho de roca se deslizan cuesta abajo. El equipo de Curiosity ha visto bancos antes en cráter Gale, pero rara vez forman una agrupación de pasos tan pintoresca.

"Nuestro equipo científico está emocionado de descubrir cómo se formaron y qué significan para el antiguo entorno dentro de Gale", dijo el científico del proyecto de Curiosity, Ashwin Vasavada de la JPL (Jet Propulsion Laboratory), que construyó y administra el rover. Pero no esperemos que un rover tan ocupado se quede quieto: poco después de capturar el nuevo panorama, partió hacia un terreno más alto. Este año, el rover ha estado conduciendo a través de una región arcillosa llamada "Glen Torridon". Después de hacer una parada en boxes en un lugar apodado "Mary Anning", continúa hacia la siguiente capa principal, llamada "la unidad que contiene sulfato".

 

14 de noviembre de 2020, el rover Curiosity de la NASA tiene un nuevo selfie. Este último es de un lugar llamado "Mary Anning", en honor a una paleontóloga inglesa del siglo XIX, cuyo descubrimiento de fósiles de reptiles marinos fue ignorado durante generaciones debido a su género y clase. El rover ha estado en el lugar desde julio pasado, tomando y analizando muestras de perforación. Compuesto por 59 imágenes unidas por especialistas en imágenes, el selfie se tomó el 25 de octubre de 2020, el día 2922o marciano, o sol, de la misión.

Los científicos del equipo de Curiosity pensaron que era apropiado nombrar el sitio de muestreo como Anning, debido al potencial del área para revelar detalles sobre el entorno antiguo. Curiosity usó el taladro de roca en el extremo de su brazo robótico para tomar muestras de tres pozos de perforación llamados "Mary Anning", "Mary Anning 3" y "Groken", este último con el nombre de acantilados en las islas Shetland de Escocia. El científico robótico ha realizado una serie de experimentos avanzados con esas muestras para ampliar la búsqueda de moléculas orgánicas (o basadas en carbono) en las rocas antiguas.

Desde que aterrizó en el cráter Gale en 2012, Curiosity ha estado ascendiendo al Monte Sharp en busca de condiciones que alguna vez pudieron haber sostenido la vida. El año pasado, el rover exploró una región del Monte Sharp llamada Glen Torridon, que probablemente albergaba lagos y arroyos hace miles de millones de años. Los científicos sospechan que esta es la razón por la que se descubrió allí una alta concentración de minerales arcillosos y moléculas orgánicas.

El equipo tardará meses en interpretar la química y los minerales de las muestras del sitio de Mary Anning. Mientras tanto, los científicos e ingenieros que han estado al mando del rover desde sus hogares, como medida de seguridad durante la pandemia de coronavirus han indicado a Curiosity que continúe escalando el monte Sharp. El próximo objetivo de exploración del rover es una capa de roca cargada de sulfato que se encuentra más arriba en la montaña. El equipo espera alcanzarlo a principios de 2021.

 

 

28 de agosto de 2020, Marte es a menudo un lugar muy dinámico debido a su atmósfera y cómo interactúa con la superficie. En la actualidad, estamos en la "temporada de viento" en el cráter Gale. Esto significa que estamos viendo un aumento de la actividad eólica en la superficie. En soles recientes, se han tomado imágenes Mastcam de las mismas ondas superficiales en varios soles. Se ha podido ver las ondas moviéndose de sol a sol, debido al viento que mueve los granos de arena que forman las ondas, lo que nos dice tanto la dirección del viento dominante como la fuerza del viento. El plan incluía más observaciones diseñadas para buscar cambios en la superficie y la cubierta del rover Curiosity: una imagen MARDI de la región debajo del rover, para poder buscar cambios, y un Panorámica de la plataforma Navcam, para buscar cambios en el polvo y los granos de arena en la plataforma móvil.

Es casi verano en el cráter Gale, lo que nos coloca en un período de fuerte calentamiento superficial que dura desde principios de primavera hasta mediados del verano. Un calentamiento de la superficie más fuerte tiende a producir una convección y vórtices convectivos más fuertes, que consisten en vientos rápidos que azotan los núcleos de baja presión. Si esos vórtices son lo suficientemente fuertes, pueden levantar polvo de la superficie y volverse visibles como "remolinos de polvo" que podemos captar con nuestras cámaras. A menudo tenemos que procesar estas imágenes, mejorando lo que ha cambiado entre ellas, antes de que aparezcan claramente los remolinos de polvo. Pero este polvo del diablo era tan impresionante que, ¡si miras de cerca! - puede verlo moviéndose hacia la derecha, en el límite entre las pendientes más oscuras y más claras, incluso en las imágenes en bruto.

También se aseguraron de tomar medidas meteorológicas con REMS (Rover Environmental Monitoring Station) a lo largo de cada película, en caso de que obtengamos una imagen de un vórtice que esté lo suficientemente cerca para que podamos medir también su caída de presión, el impacto en las temperaturas locales o incluso la radiación ultravioleta si hay suficiente polvo como para bloquear parcialmente el Dom. La combinación de imágenes con otras observaciones puede decirnos más sobre el tamaño y el contenido de polvo de un remolino de polvo y qué tan lejos está de nosotros. También agregamos una encuesta de polvo de Navcam de cinco minutos. Esto toma tres imágenes en ocho direcciones, cubriendo los 360º completos alrededor del rover, y nos ayuda a recopilar estadísticas sobre cuándo y dónde ocurren los remolinos de polvo.

 

5 de agosto de 2020, hoy se cumple el octavo aniversario de la llegada a la superficie de Marte del rover Curiosity. Su misión sigue de forma perfecta, aunque sus ruedas están notando cada día una degradación que no estaba prevista. Justo en estos momento en el espacio hay otro rover muy similar a Curiosity que está en camino del planeta rojo, la Perseverance, que deberá repetir el aterrizaje de Curiosity el 18 de febrero de 2021.

El rover Curiosity de la NASA ha visto mucho desde el 5 de agosto de 2012, cuando puso por primera vez sus ruedas dentro de la cuenca del cráter Gale de 154 kilómetros de ancho. Su misión: estudiar si Marte tenía el agua, los componentes químicos y las fuentes de energía que pueden haber sostenido la vida microbiana hace miles de millones de años. Desde entonces, Curiosity ha viajado más de 23 kilómetros, perforando 26 muestras de rocas y recogiendo seis muestras de suelo en el camino, ya que reveló que el antiguo Marte era adecuado para la vida. Estudiar las texturas y composiciones de los estratos de rocas antiguas está ayudando a los científicos a reconstruir cómo el clima marciano cambió con el tiempo, perdiendo sus lagos y arroyos hasta convertirse en el desierto frío que es hoy.

Mirando hacia arriba desde la ubicación actual de Curiosity se encuentra el Monte Sharp, el pico de 5 kilómetros de altura que Curiosity está explorando.  La Curiosity nunca se aventurará a la parte superior de la montaña; en cambio, está explorando las muchas capas que se encuentran más abajo. Cada una tiene una historia diferente que contar sobre cómo Marte, que una vez más se parecía a la Tierra (más cálido y húmedo), cambió con el tiempo. El rover llegará a la siguiente capa a finales de este año.

En todos estos años Curiosity ha efectuado diversos agujeros en la superficie, la colección de rocas de Curiosity están fotografiados en estos 26 agujeros, que representan cada una de las muestras de rocas que el rover Curiosity ha recolectado hasta principios de julio de 2020. Un mapa en la parte superior izquierda muestra dónde se perforaron los agujeros a lo largo de la ruta del rover, junto con seis muestras de suelo.

 

6 de julio de 2020, El rover Curiosity ha comenzado un viaje por carretera que continuará durante el verano a través de aproximadamente de 1,6 kilómetros de terreno. Al final del viaje, el rover podrá ascender a la siguiente sección de la montaña marciana (5 kilómetros) que ha estado explorando desde 2014, buscando condiciones que puedan haber apoyado la antigua vida microbiana. Ubicado en el suelo del cráter Gale, Mount Sharp está compuesto de capas sedimentarias que se acumulan con el tiempo. Cada capa ayuda a contar la historia de cómo Marte cambió de ser más parecido a la Tierra, con lagos, arroyos y una atmósfera más espesa, al desierto casi helado y casi sin aire que es hoy.

La siguiente parada del rover es una parte de la montaña llamada "unidad que contiene sulfato". Los sulfatos, como el yeso y las sales de Epsom, generalmente se forman alrededor del agua a medida que se evapora, y son otra pista de cómo el clima y las perspectivas de vida cambiaron hace casi 3.000 millones de años. Pero entre el rover y esos sulfatos se encuentra un gran trozo de arena que Curiosity debe sortear para evitar quedarse atascado. De ahí el viaje por carretera de casi 2 kilómetros: los planificadores de Rover, que están ordenando a Curiosity desde su casa en lugar de sus oficinas en la JPL, esperan llegar al área a principios de otoño, aunque el equipo científico podría decidir detenerse en el camino para perforar una muestra o estudiar cualquier sorpresa que encuentren.

Dependiendo del paisaje, las velocidades máximas de Curiosity oscilan entre 25 y 100 metros por hora. Parte de este viaje de verano se completará utilizando las habilidades de conducción automatizadas del rover, que permiten a Curiosity encontrar los caminos más seguros hacia adelante por su cuenta. Los planificadores móviles permiten esto cuando carecen de imágenes del terreno. (Los planificadores esperan más autonomía en el futuro; de hecho, puede ayudar a entrenar un algoritmo que identifique las rutas de conducción marcianas).

Al viajar a la "unidad portadora de sulfato", Curiosity deja atrás la "unidad portadora de arcilla" de Mount Sharp, que el científico robótico había estado investigando en la parte baja de la montaña desde principios de 2019. Los científicos están interesados ​​en el ambiente acuoso que se formó esta arcilla y si podría haber soportado microbios antiguos. Extendiéndose a través de la unidad de arcilla y la unidad de sulfato hay una característica separada: el "frontón de Greenheugh", una pendiente con una tapa de piedra arenisca. Es probable que represente una transición importante en el clima del cráter Gale. En algún momento, los lagos que llenaban el cráter de 154 kilómetros de diámetro desaparecieron, dejando atrás sedimentos que se erosionaron en la montaña que vemos hoy. El frontón se formó más tarde (aunque aún se desconoce si se debió a la erosión del viento o del agua); Luego, la arena arrastrada por el viento cubrió su superficie y se convirtió en la capa de arenisca.

El extremo norte del frontón abarca la región de arcilla, y aunque la pendiente es empinada, el equipo del rover decidió ascender a Greenheugh en marzo para una vista previa del terreno que verán más adelante en la misión. Cuando Curiosity se asomó por encima, los científicos se sorprendieron al encontrar pequeñas protuberancias a lo largo de la superficie de arenisca. "Los nódulos como estos requieren agua para formarse", dijo Alexander Bryk, un estudiante de doctorado en la Universidad de California, Berkeley, quien dirigió el desvío del frontón. "Encontramos algunos en la arenisca arrastrada por el viento en la parte superior del frontón y otros justo debajo del frontón. En algún momento después de que se formó el frontón, el agua parece haber regresado, alterando la roca a medida que fluía a través de ella".

Estos nódulos pueden parecer familiares para los fanáticos del rover de Marte: uno de los predecesores de Curiosity, el rover Opportunity, encontró texturas geológicas similares denominadas "arándanos" en 2004. Los nódulos se han convertido en una vista familiar en todo Mount Sharp, aunque estos recién descubiertos tienen una composición diferente. de lo que encontró Opportunity. Sugieren que el agua estuvo presente en Gale mucho después de que los lagos desaparecieran y la montaña tomara su forma actual. El descubrimiento extiende el período en que el cráter albergaba condiciones capaces de soportar la vida, si alguna vez estuvo presente.

 

15 de junio de 2020, dos imágenes del cielo nocturno se combinaron para mostrar a la Tierra y a Venus como era visto por el rover Curiosity el 5 de junio de 2020, el día 2.784 marciano de la misión, o sol. Los planetas aparecen como puntos de luz debido a una combinación de distancia y polvo en el aire. La Tower Butte de Marte es visible en la parte inferior. Este nuevo retrato de los vecinos del planeta rojo fue tomado durante un momento en que hay más polvo en el aire en Marte.

Curiosity apuntó su Mastcam al cielo unos 75 minutos después de la puesta del sol. Un panorama crepuscular de dos imágenes revela la Tierra en un cuadro y Venus en el otro. Ambos planetas aparecen como simples puntos de luz, normalmente se verían como estrellas muy brillantes.

“La breve sesión de fotos fue en parte para medir el brillo del crepúsculo: durante esta época del año en Marte, hay más polvo en el aire para reflejar la luz solar, lo que lo hace particularmente brillante”, dijo el co-investigador de Mastcam, Mark Lemmon, del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado. "Incluso las estrellas moderadamente brillantes no eran visibles cuando se tomó esta imagen de Venus", dijo Lemmon. "La Tierra también tiene crepúsculos brillantes después de algunas grandes erupciones volcánicas".

En la parte inferior de las nuevas imágenes se encuentra la parte superior de una característica de roca llamada Tower Butte en la "unidad de soporte de arcilla", que Curiosity ha estado explorando durante más de un año. Desde su aterrizaje en 2012, el rover ha capturado puestas de Sol marcianas azules y asteroides que pasan, así como Mercurio y las dos lunas de Marte, Phobos y Deimos, en tránsito a través del Sol. 

 

19 de mayo de 2020, el rover Curiosity sigue aportando valiosa información sobre el pasado de Marte, más exactamente del interior del cráter Gale. Al estudiar los elementos químicos en Marte hoy, incluidos el carbono y el oxígeno, los científicos pueden trabajar hacia atrás para reconstruir la historia de un planeta, que alguna vez tuvo las condiciones necesarias para mantener la vida.

Tejer esta historia, elemento por elemento, desde aproximadamente 225 millones de kilómetros de distancia es un proceso minucioso. Pero los científicos no son del tipo que se pueda disuadir fácilmente. Los orbitadores y rovers en Marte han confirmado que el planeta alguna vez tuvo agua líquida, gracias a pistas que incluyen lechos de ríos secos, costas antiguas y química de superficie salada. Utilizando el Curiosity, los científicos han encontrado evidencia de lagos de larga vida. También desenterraron compuestos orgánicos, o componentes químicos de la vida. La combinación de agua líquida y compuestos orgánicos obliga a los científicos a seguir buscando en Marte signos de vida pasada o presente.

En un reciente informe de Nature Astronomy sobre un experimento de varios años realizado en el laboratorio de química dentro del vientre de Curiosity, llamado SAM (Sample Analisys at Mars), un equipo de científicos ofrece algunas ideas para ayudar a responder estas preguntas. El equipo descubrió que ciertos minerales en rocas en el cráter Gale pueden haberse formado en un lago cubierto de hielo. Estos minerales pueden haberse formado durante una etapa fría intercalada entre períodos más cálidos, o después de que Marte perdió la mayor parte de su atmósfera y comenzó a enfriarse permanentemente.

"En algún momento, el ambiente de la superficie de Marte debe haber experimentado una transición de ser cálido y húmedo a ser frío y seco, como es ahora, pero exactamente cuándo y cómo ocurrió eso sigue siendo un misterio", dice Heather Franz, geoquímica de la NASA. con sede en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Franz, quien dirigió el estudio SAM, señala que factores como los cambios en la oblicuidad de Marte y la cantidad de actividad volcánica podrían haber causado que el clima marciano alternara entre cálido y frío con el tiempo. Esta idea está respaldada por cambios químicos y mineralógicos en las rocas marcianas, que muestran que algunas capas se formaron en entornos más fríos y otras en los más cálidos.

El equipo de Franz encontró evidencia de un ambiente antiguo y frío después de que el laboratorio de SAM extrajo los gases dióxido de carbono o CO2  y oxígeno de 13 muestras de polvo y roca. Curiosity recolectó estas muestras en el transcurso de cinco años terrestres. El CO2  es una molécula de un átomo de carbono unido con dos átomos de oxígeno, con el carbono como testigo clave en el caso del misterioso clima marciano. De hecho, este elemento simple pero versátil es tan crítico como el agua en la búsqueda de vida en otros lugares. En la Tierra, el carbono fluye continuamente a través del aire, el agua y la superficie en un ciclo bien comprendido que depende de la vida. Por ejemplo, las plantas absorben carbono de la atmósfera en forma de CO2 . A cambio, producen oxígeno, que los humanos y la mayoría de las otras formas de vida usan para la respiración en un proceso que termina con la liberación de carbono al aire, nuevamente a través del CO2 , o en la corteza terrestre a medida que las formas de vida mueren y son enterradas.

Los científicos están descubriendo que también hay un ciclo de carbono en Marte y están trabajando para comprenderlo. Con poca agua o abundante vida en la superficie del planeta rojo durante al menos los últimos 3.000 millones de años, el ciclo del carbono es muy diferente al de la Tierra. "Sin embargo, el ciclo del carbono sigue ocurriendo y sigue siendo importante porque no solo ayuda a revelar información sobre el clima antiguo de Marte", dice Paul Mahaffy, investigador principal de SAM y director de la División de Exploración del Sistema Solar de la NASA Goddard. "También nos muestra que Marte es un planeta dinámico que está circulando elementos que son los bloques de construcción de la vida tal como la conocemos".

Después de que Curiosity introdujo muestras de roca y polvo en SAM, el laboratorio calentó cada una a casi 900ºC para liberar los gases en su interior. Al observar las temperaturas del horno que liberaban CO2  y oxígeno, los científicos podían determinar de qué tipo de minerales provenían los gases. Este tipo de información les ayuda a comprender cómo se está ciclando el carbono en Marte. Varios estudios han sugerido que la atmósfera antigua de Marte, que contiene principalmente CO2 , puede haber sido más gruesa que la de la Tierra en la actualidad. La mayor parte se ha perdido en el espacio, pero algunas se pueden almacenar en rocas en la superficie del planeta, particularmente en forma de carbonatos, que son minerales hechos de carbono y oxígeno. En la Tierra, los carbonatos se producen cuando el CO2  del aire se absorbe en los océanos y otros cuerpos de agua y luego se mineraliza en rocas. Los científicos piensan que el mismo proceso ocurrió en Marte y que podría ayudar a explicar lo que le sucedió a la atmósfera marciana.

Sin embargo, los pocos carbonatos que SAM detectó revelaron algo interesante sobre el clima marciano a través de los isótopos de carbono y oxígeno almacenados en ellos. Los isótopos son versiones de cada elemento que tienen masas diferentes. Debido a que diferentes procesos químicos, desde la formación de rocas hasta la actividad biológica, usan estos isótopos en diferentes proporciones, las proporciones de isótopos pesados ​​a ligeros en una roca proporcionan a los científicos pistas sobre cómo se formó la roca. En algunos de los carbonatos que encontró SAM, los científicos notaron que los isótopos de oxígeno eran más ligeros que los de la atmósfera marciana. Esto sugiere que los carbonatos no se formaron hace mucho tiempo simplemente por el CO2  atmosférico absorbido en un lago. Si lo hubieran hecho, los isótopos de oxígeno en las rocas habrían sido un poco más pesados ​​que los del aire.

Si bien es posible que los carbonatos se formaron muy temprano en la historia de Marte, cuando la composición atmosférica era un poco diferente de lo que es hoy, Franz y sus colegas sugieren que los carbonatos probablemente se formaron en un lago helado. En este escenario, el hielo podría haber aspirado isótopos pesados ​​de oxígeno y dejar los más livianos para formar carbonatos más tarde. Otros científicos de Curiosity también han presentado evidencia que sugiere que los lagos cubiertos de hielo podrían haber existido en cráter Gale. La baja abundancia de carbonatos en Marte es desconcertante, dicen los científicos. Si no hay muchos de estos minerales en el cráter Gale, tal vez la atmósfera inicial fue más delgada de lo previsto. O tal vez algo más está almacenando el carbono atmosférico faltante.

Con base en su análisis, Franz y sus colegas sugieren que algo de carbono podría ser secuestrado en otros minerales, como los oxalatos, que almacenan carbono y oxígeno en una estructura diferente a la de los carbonatos. Su hipótesis se basa en las temperaturas a las que se liberaron CO2  de algunas muestras dentro de SAM, demasiado bajas para los carbonatos, pero adecuadas para los oxalatos, y en las diferentes proporciones de isótopos de carbono y oxígeno que los científicos vieron en los carbonatos.

Los oxalatos son el tipo más común de mineral orgánico producido por las plantas en la Tierra. Pero los oxalatos también se pueden producir sin biología. Una forma es a través de la interacción del CO2  atmosférico con los minerales superficiales, el agua y la luz solar, en un proceso conocido como fotosíntesis abiótica. Este tipo de química es difícil de encontrar en la Tierra porque hay abundante vida aquí, pero el equipo de Franz espera crear una fotosíntesis abiótica en el laboratorio para determinar si realmente podría ser responsable de la química del carbono que están viendo en el cráter Gale.

 

15 de abril de 2020, para las personas que pueden trabajar de forma remota durante este tiempo de distanciamiento social, por la pandemia del COVID-19, las videoconferencias y los correos electrónicos han ayudado a cerrar la brecha. Lo mismo es cierto para el equipo detrás del rover Curiosity de la NASA. Están lidiando con los mismos desafíos de tantos trabajadores remotos: callar al perro, compartir espacio con sus parejas y familiares, recordando alejarse del escritorio de vez en cuando, pero con un giro: están operando en Marte. El 20 de marzo de 2020, nadie en el equipo estuvo presente en la JPL, fue la primera vez que se planificaron las operaciones del rover mientras el equipo estaba completamente remoto, en su casa. Dos días después, los comandos que habían enviado a Marte se ejecutaron como se esperaba, lo que resultó en que Curiosity perforara una muestra de roca en un lugar llamado "Edimburgo".

Sin embargo, no todos los que están acostumbrados a trabajar en JPL podría enviarse a casa: los planificadores confían en imágenes 3D de Marte y generalmente las estudian a través de gafas especiales, que cambian rápidamente entre las vistas de ojo izquierdo y derecho para revelar mejor los contornos del paisaje. Eso les ayuda a descubrir dónde conducir Curiosity y hasta dónde pueden extender su brazo robótico. Esas gafas requieren las tarjetas gráficas avanzadas en las computadoras de alto rendimiento en JPL (en realidad son computadoras de juego reutilizadas para conducir en Marte). Para que los operadores móviles puedan ver imágenes en 3D en computadoras portátiles comunes, han cambiado a simples gafas 3D rojo-azules. Aunque no son tan cómodos como las gafas, funcionan igual de bien para planificar impulsiones y movimientos de brazos.

La programación de cada secuencia de acciones para el rover puede involucrar a aproximadamente 20 personas desarrollando y probando comandos en un lugar mientras chatean con docenas de otros ubicados en otro lugar. "Por lo general, estamos todos en una habitación, compartiendo pantallas, imágenes y datos. La gente habla en grupos pequeños y entre ellos desde el otro lado de la habitación", dijo Alicia Allbaugh, quien dirige el equipo. 

 

20 de marzo de 2020, este selfie fue tomado por el rover Curiosity el 26 de febrero de 2020 (el día 2.687 marciano, o Sol). La capa de rocas que se desmoronan en la parte superior de la imagen es "el frontón de Greenheugh", que Curiosity escaló poco después de tomar la imagen.

El rover Curiosity recientemente estableció un récord para el terreno más empinado que jamás haya escalado, coronando el "Greenheugh Pediment", una amplia hoja de roca que se encuentra en la cima de una colina. Y antes de hacer eso, el rover se tomó un selfie, capturando la escena justo debajo de Greenheugh. Frente al rover hay un agujero que perforó mientras tomaba muestras de un objetivo de roca madre llamado "Hutton". El selfie completo es un panorama de 360º, unido a partir de 86 imágenes transmitidas a la Tierra. El selfie captura al rover a unos 3,4 metros debajo del punto donde subió al frontón desmoronado.

La Curiosity finalmente alcanzó la cima de la pendiente el 6 de marzo. Se necesitaron tres unidades para escalar la colina, la segunda de las cuales inclinó el rover 31º, la mayor cantidad que este rover ha inclinado alguna vez en Marte y apenas a 1º del récord de inclinación de 32º del ahora inactivo Opportunity, establecido en 2016. El rover nunca corre el riesgo de inclinarse tanto que podría voltearse: el sistema de ruedas de balancín de Curiosity le permite inclinarse hasta 45º de forma segura, pero los empinados impulsos hacen que las ruedas giren en su lugar.

 

4 de marzo de 2020, el rover Curiosity ha capturado su panorama de mayor resolución de la superficie marciana. Compuesto por más de 1,000 imágenes tomadas durante las vacaciones del Día de Acción de Gracias de 2019 y cuidadosamente ensambladas durante los meses siguientes, el compuesto contiene 1.800 millones de píxeles de paisaje marciano. La cámara del mástil del rover, o Mastcam, usaba su teleobjetivo para producir el panorama; Mientras tanto, confió en su lente de ángulo medio para producir un panorama de casi 650 millones de píxeles de menor resolución que incluye la plataforma del rover y el brazo robótico.

Ambas panorámicas muestran "Glen Torridon", una región al lado del Monte Sharp que Curiosity está explorando, fueron tomadas entre el 24 de noviembre y el 1 de diciembre. Sentado con pocas tareas que hacer mientras esperaba que el equipo regrese y proporcione sus siguientes comandos, el rover tuvo una rara oportunidad de obtener imágenes de su entorno desde el mismo punto de vista varios días seguidos.

Curiosity necesitó más de 6.5 horas durante los cuatro días para capturar las tomas individuales. Los operadores de Mastcam programaron la compleja lista de tareas, que incluía señalar el mástil del móvil y asegurarse de que las imágenes estuvieran enfocadas. Para garantizar una iluminación constante, limitaron las imágenes entre el mediodía y las 14 hora local de Marte cada día.

"Mientras muchos en nuestro equipo estaban en casa disfrutando del pavo, Curiosity produjo esta fiesta para los ojos", dijo Ashwin Vasavada, científico del proyecto Curiosity en la JPL. "Esta es la primera vez durante la misión que dedicamos nuestras operaciones a un panorama estéreo de 360 ​​grados". En 2013, Curiosity produjo un panorama de 1.300 millones de píxeles con ambas cámaras Mastcam; Sus cámaras de navegación en blanco y negro, proporcionaban imágenes del propio vehículo. Los especialistas en imágenes ensamblan cuidadosamente los panoramas de Marte creando mosaicos compuestos de imágenes individuales y combinando sus bordes para crear una apariencia perfecta.

 

12 de noviembre de 2019, por primera vez en la historia de la exploración espacial, los científicos han medido los cambios estacionales en los gases que llenan el aire directamente sobre la superficie del cráter Gale en Marte. Como resultado, notaron algo desconcertante: el oxígeno, el gas que muchas criaturas terrestres usan para respirar, se comporta de una manera que hasta ahora los científicos no pueden explicar a través de ningún proceso químico conocido.

En el transcurso de tres años de Marte (o casi seis años terrestres) un instrumento SAM (Sample Analisys at Mars) dentro del vientre del rover Curiosity inhaló el aire del Cráter Gale y analizó su composición. Los resultados que escupe SAM confirmaron la composición de la atmósfera marciana en la superficie: 95% en volumen de dióxido de carbono (CO2), 2.6% de nitrógeno molecular (N2), 1.9% de argón (Ar), 0.16% de oxígeno molecular (O2), y 0.06% de monóxido de carbono (CO). También revelaron cómo las moléculas en el aire marciano se mezclan y circulan con los cambios en la presión del aire durante todo el año. Estos cambios son causados ​​cuando el gas CO2 se congela sobre los polos en el invierno, bajando así la presión del aire en todo el planeta luego de la redistribución del aire para mantener el equilibrio de la presión. Cuando el CO2 se evapora en la primavera y el verano y se mezcla en Marte, aumenta la presión del aire.

Dentro de este entorno, los científicos descubrieron que el nitrógeno y el argón siguen un patrón estacional predecible, aumentando y disminuyendo en concentración en cráter Gale durante todo el año en relación con la cantidad de CO2  en el aire. Esperaban que el oxígeno hiciera lo mismo. Pero no fue así. En cambio, la cantidad de gas en el aire aumentó durante la primavera y el verano hasta en un 30%, y luego volvió a caer a los niveles pronosticados por la química conocida en otoño. Este patrón se repetía cada primavera, aunque la cantidad de oxígeno agregado a la atmósfera variaba, lo que implicaba que algo lo estaba produciendo y luego lo retiraba.

"La primera vez que vimos eso, fue simplemente alucinante", dijo Sushil Atreya, profesor de ciencias climáticas y espaciales en la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Tan pronto como los científicos descubrieron el enigma del oxígeno, los expertos de Marte se pusieron a trabajar tratando de explicarlo. Primero verificaron doble y triplemente la precisión del instrumento SAM que utilizaron para medir los gases: el espectrómetro de masas cuádruplo. El instrumento estaba bien. Consideraron la posibilidad de que las moléculas de CO2  o agua (H2 O) pudieran haber liberado oxígeno cuando se separaron en la atmósfera, lo que provocó un aumento de corta duración. Pero se necesitaría cinco veces más agua sobre Marte para producir el oxígeno extra, y el CO2  se descompone demasiado lentamente para generarlo en tan poco tiempo. ¿Qué pasa con la disminución de oxígeno? ¿Podría la radiación solar haber descompuesto las moléculas de oxígeno en dos átomos que volaron al espacio?. No, concluyeron los científicos, ya que tomaría al menos 10 años para que el oxígeno desaparezca a través de este proceso.

"Estamos luchando por explicar esto", dijo Melissa Trainer, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, quien dirigió esta investigación. "El hecho de que el comportamiento del oxígeno no sea perfectamente repetible cada temporada nos hace pensar que no es un problema que tenga que ver con la dinámica atmosférica. Tiene que ser una fuente química y un sumidero que aún no podemos explicar".

Para los científicos que estudian Marte, la historia del oxígeno es curiosamente similar a la del metano. El metano está constantemente en el aire dentro del Cráter Gale en cantidades tan pequeñas (0.00000004% en promedio) que apenas es discernible incluso por los instrumentos más sensibles en Marte. Aún así, se ha medido con el espectrómetro láser sintonizable de SAM. El instrumento reveló que si bien el metano aumenta y disminuye estacionalmente, aumenta en abundancia en aproximadamente un 60% en los meses de verano por razones inexplicables. (De hecho, el metano también aumenta de forma aleatoria y espectacular. Los científicos están tratando de descubrir por qué).

Con los nuevos hallazgos de oxígeno en la mesa, el equipo de Trainer se pregunta si una química similar a la que impulsa las variaciones estacionales naturales del metano también puede impulsar el oxígeno. Al menos ocasionalmente, los dos gases parecen fluctuar en tándem.

"Estamos comenzando a ver esta correlación tentadora entre el metano y el oxígeno durante una buena parte del año de Marte", dijo Atreya. "Creo que hay algo de eso. Todavía no tengo las respuestas todavía. Nadie lo hace".

El oxígeno y el metano se pueden producir tanto biológicamente (a partir de microbios, por ejemplo) como abióticamente (a partir de la química relacionada con el agua y las rocas). Los científicos están considerando todas las opciones, aunque no tienen ninguna evidencia convincente de actividad biológica en Marte. Curiosity no tiene instrumentos que puedan decir definitivamente si la fuente de metano u oxígeno en Marte es biológica o geológica. Los científicos esperan que las explicaciones no biológicas sean más probables y están trabajando diligentemente para comprenderlas completamente.

El equipo consideró el suelo marciano como una fuente de oxígeno extra en primavera. Después de todo, se sabe que es rico en el elemento, en forma de compuestos como el peróxido de hidrógeno y los percloratos. Un experimento en los lander Viking mostró hace décadas que el calor y la humedad podían liberar oxígeno del suelo marciano. Pero ese experimento se llevó a cabo en condiciones muy diferentes del entorno de la primavera marciana, y no explica la caída de oxígeno, entre otros problemas. Otras explicaciones posibles tampoco se suman por el momento. Por ejemplo, la radiación de alta energía del suelo podría producir O2 adicional en el aire, pero tomaría un millón de años acumular suficiente oxígeno en el suelo para dar cuenta del impulso medido en solo una primavera, informan los investigadores en su artículo.

"Todavía no hemos podido encontrar un proceso que produzca la cantidad de oxígeno que necesitamos, pero creemos que tiene que ser algo en la superficie del suelo, que cambie estacionalmente porque no hay suficientes átomos de oxígeno disponibles en la atmósfera, para crear el comportamiento que vemos", dijo Timothy McConnochie, investigador científico asistente de la Universidad de Maryland en College Park.

El equipo SAM continuará midiendo los gases atmosféricos para que los científicos puedan recopilar datos más detallados a lo largo de cada temporada. Mientras tanto, Trainer y su equipo esperan que otros expertos de Marte trabajen para resolver el misterio del oxígeno.

 

26 de octubre de 2019, un nuevo selfie tomado por el rover Curiosity es impresionante, pero es especialmente significativa para el equipo de la misión: unido a partir de 57 imágenes individuales tomadas por una cámara en el extremo del brazo robótico de la Curiosity, el panorama también conmemora solo la segunda vez que el rover tiene realizó un experimento especial de química.

La imagen fue tomada el 11 de octubre de 2019 (Sol 2,553) en un lugar llamado "Glen Etive", que es parte de la "unidad de arcilla", una región que el equipo tiene ansiosamente esperaba llegar desde antes de que se lanzara Curiosity.

Visibles en el primer plano es observan los dos agujeros perforados por Curiosity llamado "Glen Etive 1" (derecha) y "Glen Etive 2" (izquierda) por el equipo científico. El rover puede analizar la composición química de las muestras de roca pulverizándolas con el taladro, luego depositando las muestras en un laboratorio portátil en su barriga llamado Análisis de muestras en Marte (SAM).

Alrededor de 300 metros detrás del rover está Vera Rubin Ridge, que Curiosity partió hace casi un año. Más allá de la cresta, puedes ver el piso del cráter Gale y el borde norte del cráter.

El experimento especial de química tuvo lugar el 24 de septiembre de 2019, después de que el rover colocó la muestra en polvo de Glen Etive 2 en SAM (Sample Analisys at Mars). El laboratorio portátil contiene 74 vasos pequeños utilizados para analizar muestras. La mayoría de las tazas funcionan como hornos en miniatura que calientan las muestras; SAM luego "olfatea" los gases que se hornean, en busca de sustancias químicas que contienen pistas sobre el medio ambiente marciano hace miles de millones de años, cuando el planeta era más amigable con la vida microbiana.

Pero nueve de las 74 tazas de SAM están llenas de solventes que el rover puede usar para experimentos especiales de "química húmeda". Estos productos químicos hacen que sea más fácil para SAM detectar ciertas moléculas a base de carbono importantes para la formación de la vida, llamadas compuestos orgánicos. Debido a que hay un número limitado de vasos de química húmeda, el equipo científico los ha estado guardando para las condiciones adecuadas. De hecho, el experimento en Glen Etive es solo la segunda vez que Curiosity realiza química húmeda desde que aterrizó en Marte en agosto de 2012. "Hemos estado ansiosos por encontrar un área que sea lo suficientemente atractiva como para hacer química húmeda", dijo el investigador principal de SAM, Paul Mahaffy, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Ahora que estamos en la unidad de arcilla, finalmente lo tenemos".

Las rocas a base de arcilla son buenas para preservar compuestos químicos, que se descomponen con el tiempo y cuando son bombardeados por la radiación del espacio y el Sol. El equipo científico está intrigado por ver qué compuestos orgánicos, si alguno, se han conservado en las rocas en Glen Etive. Comprender cómo se formó esta área les dará una mejor idea de cómo el clima marciano estaba cambiando hace miles de millones de años.

Los resultados se conocerán el próximo año. "Los datos de SAM son extremadamente complejos y lleva tiempo interpretarlos", dijo Mahaffy. "Pero todos estamos ansiosos por ver qué podemos aprender de esta nueva ubicación, Glen Etive".

 

7 de octubre de 2019, si se pudiera viajar al pasado unos 3.500 millones de años, ¿cómo sería Marte?. Este estudio esta excitando a los científicos que trabajan con el rover Curiosity.

Imaginémonos estanques que salpican el suelo del cráter Gale, la antigua cuenca de 150 kilómetros de ancho que Curiosity está explorando. Las corrientes podrían haber evolucionado por las paredes del cráter, corriendo hacia su base. Las vías fluviales se desbordan y luego se secan, un ciclo que probablemente se repitió varias veces durante millones de años.

Ese es el panorama descrito por los científicos de Curiosity en un artículo de Nature Geoscience publicado hoy. Los autores interpretan rocas enriquecidas en sales minerales descubiertas por el rover, como evidencia de estanques de salmuera poco profundos que pasaron por episodios de desbordamiento y secado. Los depósitos sirven como una marca de agua creada por las fluctuaciones climáticas a medida que el ambiente marciano pasó de ser más húmedo al desierto helado que es hoy.

A los científicos les gustaría entender cuánto tiempo tomó esta transición y cuándo ocurrió exactamente. Esta última pista puede ser una señal de los hallazgos que vendrán a medida que Curiosity se dirija hacia una región llamada "unidad que contiene sulfato", que se espera que se haya formado en un ambiente aún más seco. Representa una gran diferencia con respecto a la parte baja de la montaña, donde Curiosity descubrió evidencia de persistentes lagos de agua dulce. "Fuimos al cráter Gale porque conserva este registro único de un cambio de Marte", dijo el autor principal William Rapin de Caltech. "Comprender cuándo y cómo comenzó a evolucionar el clima del planeta es una pieza de otro enigma: ¿cuándo y cuánto tiempo fue capaz Marte de soportar la vida microbiana en la superficie?".

Él y sus coautores describen las sales encontradas en una sección de rocas sedimentarias de 150 metros de altura llamada "Sutton Island", que Curiosity visitó en 2017. Basado en una serie de grietas de lodo en un lugar llamado "Viejo Soaker", el equipo ya sabía que el área tenía períodos más secos intermitentes. Pero las sales de Sutton Island sugieren que el agua también se concentró en salmuera. Por lo general, cuando un lago se seca por completo, deja montones de cristales de sal pura. Pero las sales de Sutton Island son diferentes: por un lado, son sales minerales, no sal de mesa. También se mezclan con sedimentos, lo que sugiere que cristalizaron en un ambiente húmedo, posiblemente justo debajo de estanques poco profundos que se evaporan llenos de agua salada.

Las rocas enriquecidas en sal de la isla de Sutton son solo una pista entre varias, que el equipo de rover está utilizando para reconstruir cómo cambió el clima marciano. Mirando a través de la totalidad del viaje de Curiosity, que comenzó en 2012, el equipo científico ve un ciclo de húmedo a seco en largas escalas de tiempo en Marte.

"Al escalar el Monte Sharp, vemos una tendencia general de un paisaje húmedo a uno más seco", dijo el científico del Proyecto Curiosity Ashwin Vasavada de la JPL. "Pero esa tendencia no necesariamente ocurrió de manera lineal. Lo más probable es que fuera desordenada, incluidos los períodos más secos, como lo que estamos viendo en Sutton Island, seguidos de períodos más húmedos, como lo que estamos viendo en la arcilla, que Curiosity está explorando hoy".

Hasta ahora, el rover ha encontrado muchas capas planas de sedimentos que se habían depositado suavemente en el fondo de un lago. El miembro del equipo Chris Fedo, que se especializa en el estudio de capas sedimentarias en la Universidad de Tennessee, señaló que Curiosity se encuentra actualmente en grandes estructuras rocosas, que podrían haberse formado solo en un entorno de mayor energía, como un área azotada por el viento o corrientes fluidas.

El viento o el agua que fluye acumula sedimentos en capas que se inclinan gradualmente. Cuando se endurecen en roca, se convierten en grandes estructuras similares a "Teal Ridge", que Curiosity investigó el verano pasado. "Encontrar capas inclinadas representa un cambio importante, donde el paisaje ya no está completamente bajo el agua", dijo Fedo. "Puede que hayamos dejado atrás la era de los lagos profundos".

"No podemos decir si aún estamos viendo depósitos de viento o ríos en la unidad de arcilla, pero nos sentimos cómodos diciendo que definitivamente no es lo mismo que lo que vimos antes o lo que está por venir", dijo Fedo.

 

6 de agosto de 2019, tal día como hoy pero hace siete años la nave del proyecto MSL (Mars Science Laboratory) Curiosity aterrizaba en el planeta rojo, desde entonces no ha parado de hacer descubrimientos, y los que le queda por desvelar.

El rover Curiosity ha recorrido un largo camino desde que aterrizó en Marte. Su odómetro marca 21 kilómetros y ha ascendido 368 metros desde su ubicación de llegada. En el camino, Curiosity descubrió que Marte tenía las condiciones para soportar la vida microbiana en el pasado antiguo, entre otras cosas. Y el rover está lejos de haber terminado, ya que acaba de perforar su muestra número 22 de la superficie marciana. Aún faltan algunos años para que su sistema de energía nuclear se degrade lo suficiente como para limitar significativamente las operaciones.

La Curiosity está ahora a la mitad de una región que los científicos llaman la "unidad de arcilla" en uno de los lados del Mount Sharp, dentro del Cráter Gale. Miles de millones de años atrás, había arroyos y lagos dentro del cráter. El agua alteró el sedimento depositado de los lagos, dejando atrás muchos minerales arcillosos en la región. Esa señal de arcilla fue detectada por primera vez desde el espacio por el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) unos años antes del lanzamiento de Curiosity.

Las muestras de roca que el rover ha perforado aquí han revelado las mayores cantidades de minerales arcillosos encontrados durante la misión. Pero Curiosity ha detectado cantidades similares de arcilla en otras partes del Mount Sharp, incluso en áreas donde MRO no detectó arcilla. Eso llevó a los científicos a preguntarse qué está causando que los resultados de la órbita y la superficie difieran. El equipo científico está pensando en las posibles razones de por qué los minerales de arcilla aquí pasaron inadvertidas para la MRO. El rover encontró un "estacionamiento lleno de grava y piedras" cuando ingresó al área, dijo la otra co-líder de la campaña, Valerie Fox de Caltech. Una idea es que los guijarros son la clave: aunque los guijarros individuales son demasiado pequeños para que MRO los vea, colectivamente pueden aparecer ante el orbitador como una única señal de arcilla dispersa por el área. El polvo también se deposita más fácilmente sobre rocas planas que sobre otras piedras; ese mismo polvo puede oscurecer las señales vistas desde el espacio. Las piedras eran demasiado pequeñas para que Curiosity las perforara, por lo que el equipo científico está buscando otras pistas para resolver este rompecabezas.

La Curiosity salió del estacionamiento de guijarros en junio y comenzó a encontrar características geológicas más complejas. Se detuvo para tomar un panorama de 360º en un afloramiento llamado "Teal Ridge". Más recientemente, tomó imágenes detalladas de "Strathdon", una roca hecha de docenas de capas de sedimentos que se han endurecido en un montón frágil y ondulado. A diferencia de las capas delgadas y planas asociadas con los sedimentos lacustres que Curiosity ha estudiado, las capas onduladas en estas características sugieren un entorno más dinámico. El viento, el agua que fluyó o ambos podrían haber dado forma a esta área.

Tanto Teal Ridge como Strathdon representan cambios en el paisaje. "Estamos viendo una evolución en el antiguo entorno del lago registrado en estas rocas", dijo Fox. "No fue solo un lago estático. Nos está ayudando a pasar de una visión simplista de Marte pasando de húmedo a seco. En lugar de un proceso lineal, la historia del agua fue más complicada".

Curiosity está descubriendo una historia más rica y compleja detrás del agua en Mount Sharp, un proceso que Fox comparó con poder finalmente leer los párrafos de un libro, un libro denso, con páginas arrancadas, pero una historia fascinante para reconstruir.

 

15 de julio de 2019, no ha sido la primera vez ni será la última, el rover Curiosity es seguido desde la órbita de Marte por la nave que tiene mejores sistemas de imagen de todas. Está claro, hablamos de la MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) que mediante su HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) consigue fotografías espectaculares de la posición de este rover de la NASA, mientras este sigue con su labor de análisis del suelo marciano.

Se puede ver un bello paisaje marciano en una nueva imagen tomada desde el espacio, que muestra el rover Curiosity que examina un lugar llamado "Woodland Bay". Es solo una de las muchas paradas que el rover ha realizado en un área conocida como la "unidad con arcilla" en el costado del Mount Sharp, una montaña de 5 kilómetros de altura dentro del cráter Gale.

La imagen fue tomada el 31 de mayo de 2019 por la cámara HiRISE, Curiosity aparece como una mancha azulada. Vera Rubin Ridge atraviesa la escena al norte del rover, mientras que una zona oscura de arena se encuentra al noreste. Mirando cuidadosamente la imagen del recuadro, se puede distinguir lo que probablemente sea la "cabeza" de Curiosity, técnicamente conocida como el mástil de detección remota, que aparece como un punto brillante en la esquina superior izquierda del vehículo móvil. En el momento en que se adquirió esta imagen, el rover estaba orientado 65º en sentido contrario a las agujas del reloj desde el norte, lo que colocaría el mástil en la ubicación correcta para producir este punto brillante.

Los reflejos en forma de espejo en las superficies lisas se muestran como puntos especialmente brillantes en las imágenes HiRISE. Para que la cámara pueda ver estas reflexiones en el móvil, el Sol y la MRO deben estar en los lugares correctos. Esta imagen de color mejorado de Curiosity muestra tres o cuatro puntos brillantes distintos que probablemente son tales reflejos. 

 

2 de julio de 2019, como se puede leer en la noticia del 25 de junio, el rover Curiosity descubrió la presencia de las mayores cantidades de metano jamás analizadas en la superficie de Marte, pues bien, hoy sabemos que tan solo 24 horas después el metano desapareció.

Los resultados bajaron en la madrugada siguiente: los niveles de metano han disminuido considerablemente, con menos de 1 parte por billón por volumen detectado. Ese es un valor cercano a los niveles de fondo que la Curiosity detecta de forma permanente.

El hallazgo sugiere que la detección de metano de la jornada anterior, la mayor cantidad de gas que Curiosity ha encontrado, fue uno de los penachos de metano transitorios que se han observado en el pasado. Si bien los científicos han observado que los niveles de fondo aumentan y disminuyen según la temporada, no han encontrado un patrón en la aparición de estas plumas transitorias.

"El misterio del metano continúa", dijo Ashwin Vasavada, científico del proyecto de Curiosity en la JPL. "Estamos más motivados que nunca para seguir midiendo y uniendo nuestros cerebros para descubrir cómo se comporta el metano en la atmósfera marciana".