LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  MISION: LUCY

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MISION LUCY: AL ESTUDIO DE LOS ASTEROIDES TROYANOS (DESARROLLO)

 

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13 de julio de 2021, en la década de 1970, cuatro naves espaciales comenzaron sus viajes de ida fuera de nuestro Sistema Solar. Como los primeros objetos construidos por humanos que se aventuraron en el espacio interestelar, la NASA eligió colocar placas en Pioneer 10 y 11 y registros de oro en las naves espaciales Voyager 1 y 2 para que sirvan como mensajes a cualquier navegante extraterrestre que algún día pueda encontrar estas naves espaciales. Continuando con este legado, la nave espacial Lucy de la NASA llevará una placa similar. Sin embargo, debido a que Lucy no se aventurará fuera de nuestro Sistema Solar, la placa de Lucy es una cápsula del tiempo con mensajes para nuestros descendientes.

Después de que Lucy termine de visitar un número récord de asteroides para una sola misión en 2033 (8 asteroides en 6 órbitas independientes alrededor del Sol), la nave espacial Lucy continuará viajando entre los asteroides troyanos y la órbita de la Tierra durante al menos cientos de miles. si no millones de años. Es fácil imaginar que algún día en un futuro lejano nuestros descendientes encontrarán a Lucy flotando entre los planetas. Por lo tanto, el equipo de Lucy eligió poner una cápsula del tiempo a bordo de la nave espacial Lucy en forma de placa, mensajes esta vez no para extraterrestres desconocidos, sino para aquellos que vendrán después de nosotros. La placa se instaló en la nave espacial en una ceremonia en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado, el 9 de julio de 2021.

Esta cápsula del tiempo contiene mensajes de miembros prominentes de nuestra sociedad; individuos que nos han pedido que contemplemos el estado de la condición humana así como nuestro lugar en el universo. A estos líderes reflexivos se les pidió que brindaran consejos, palabras de sabiduría, palabras de alegría y palabras de inspiración a quienes pudieran leer esta placa en un futuro lejano. Estos mensajes fueron solicitados a los premios Nobel de Literatura, los Poetas Laureados de los Estados Unidos y otras figuras inspiradoras, incluidos los miembros de la banda que indirectamente inspiraron el nombre de la misión Lucy. El nombre de Lucy se inspiró en la canción de los Beatles "Lucy in the Sky with Diamonds".

 

Abril 2021, el 9 de enero de 2020, la misión Lucy de la NASA anunció oficialmente que visitaría no siete, sino ocho asteroides. Resulta que Eurybates, uno de los asteroides a lo largo del camino de Lucy, tiene un pequeño satélite. Aunque la búsqueda de satélites es uno de los objetivos centrales de la misión, encontrar estos pequeños mundos antes del lanzamiento de Lucy le da al equipo la oportunidad de investigar sus órbitas y planificar observaciones de seguimiento más detalladas con la nave espacial. Sin buscar a estos compañeros de asteroides antes del lanzamiento, Lucy también podría correr el riesgo de encontrarse con un par binario inesperado.

Afortunadamente, el equipo científico de Lucy ya está familiarizado con la herramienta perfecta para usar. "Una de las formas en que puedes intentar buscar satélites es usando Hubble. Y eso es algo que he hecho mucho con el Cinturón de Kuiper", dice Keith Noll, científico del proyecto de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, y uno de los descubridores del satélite de Eurybates. "Conocemos más de 100 binarios en el Cinturón de Kuiper, y la gran mayoría de ellos se encontraron con el Hubble".

Poco después de que el equipo de Lucy descubriera el satélite, tanto él como Eurybates se movieron detrás del Sol, evitando que el equipo lo observara más. Sin embargo, los asteroides emergieron detrás del Sol en julio de 2020, y desde entonces, el equipo de Lucy ha podido observar el satélite con Hubble en múltiples ocasiones, lo que le permitió al equipo definir con precisión la órbita del satélite y permitir que el pequeño satélite finalmente llegara un nombre oficial - Queta.

Queta es el primer asteroide troyano nombrado según una convención de nomenclatura recientemente revisada para los asteroides troyanos. Aunque anteriormente los troyanos solo tenían el nombre de héroes de la Ilíada de Homero, los troyanos más pequeños ahora reciben el nombre de atletas olímpicos y paralímpicos, en reconocimiento a estos héroes de hoy en día. Queta recibe su nombre en honor a la atleta mexicana de pista y campo Norma Enriqueta "Queta" Basílio Sotelo. En los Juegos Olímpicos de Verano de 1968, se convirtió en la primera mujer en la historia en encender el pebetero olímpico. El nombre "Queta" fue seleccionado para el satélite de Eurybates porque el papel de Basilio es similar al de Eurybates, un heraldo griego. En la antigua Grecia, los heraldos eran mensajeros al servicio de reyes o gobiernos, ocupación que a veces implicaba correr largas distancias.

 

Abril de 2021, la nave espacial Lucy ha completado con éxito las pruebas de vacío térmico de ambos paneles solares, el paso final para verificar estos componentes críticos de la nave espacial en preparación para su lanzamiento este otoño. Una vez que los paneles solares de la nave espacial Lucy estén conectados y completamente extendidos, podrían cubrir un edificio de cinco pisos. Lucy, la decimotercera misión del Programa Discovery de la NASA, requiere estos grandes paneles solares, ya que funcionará más lejos del Sol que cualquier misión espacial anterior impulsada por energía solar. Durante su gira de 12 años por los asteroides troyanos, la nave espacial Lucy operará a un récord de 853 millones de km del Sol, más allá de la órbita de Júpiter.

"El éxito de la última prueba de despliegue de paneles solares de Lucy marcó el final de un largo camino de desarrollo. Con dedicación y excelente atención a los detalles, el equipo superó todos los obstáculos para preparar estos paneles solares", dijo Matt Cox, director del programa Lucy de Lockheed Martin, en Littleton, Colorado. "Lucy viajará más lejos del Sol que cualquier misión anterior de clase Discovery impulsada por energía solar, y una de las razones por las que podemos hacerlo es la tecnología de estos paneles solares".

Los paneles solares, fabricados por Northrop Grumman en Goleta, California, suministrarán energía a la nave espacial y sus instrumentos durante la misión de 12 años. Los paneles solares necesitan suministrar alrededor de 500 vatios, aproximadamente el equivalente a la energía necesaria para hacer funcionar una lavadora. A pesar de esta necesidad relativamente modesta, los paneles solares deben ser grandes ya que necesitan operar tan lejos del Sol.

"Aproximadamente una hora después del lanzamiento de la nave espacial, los paneles solares deberán desplegarse sin problemas para asegurar que tengamos suficiente energía para impulsar la nave espacial durante toda la misión", dijo el investigador principal Hal Levison del Southwest Institute en Boulder, Colorado. "Estos 20 minutos determinarán si el resto de la misión de 12 años será un éxito. Los aterrizadores de Marte tienen sus siete minutos de terror, nosotros tenemos esto".

Las pruebas de despliegue de paneles solares se realizaron entre diciembre de 2020 y febrero de 2021 en la cámara de vacío térmico de 8,8 metros por 19,8 metros en Lockheed Martin Space, donde la nave espacial se está ensamblando y operaciones de prueba. Aunque cuando se pliegan, los paneles solares tienen solo 10 cm de grosor, una vez expandidos, cada panel solar tiene un diámetro de 7,3 metros. Además, los paneles solares no pueden soportar su propio peso de 77 kg cada uno en la gravedad terrestre, por lo que se emplea un dispositivo de descarga de peso de precisión especial dentro de la cámara para soporte adicional.

Estas pruebas clave acercan a la nave espacial un paso más hacia la preparación para el disparo. La nave espacial Lucy se enviará al Kennedy Space Center en Florida este verano para que esté lista para su lanzamiento, cuando se abra su ventana en las horas previas al amanecer del 16 de octubre de 2021.

 

 

Marzo de 2021, hablaremos un poco de los asteroides que tiene que estudiar Lucy, su descubrimiento y su historia.

El 22 de febrero de 1906, el astrofotógrafo alemán Max Wolf ayudó a remodelar nuestra comprensión del Sistema Solar. Nacido en 1863, Wolf tenía la costumbre de alterar drásticamente el panorama astronómico. Algo así como un prodigio, descubrió su primer cometa con solo 21 años. Luego, en 1890, declaró audazmente que planeaba utilizar la fotografía de campo amplio en su búsqueda para descubrir nuevos asteroides, lo que lo convertiría en el primero en hacerlo. Dos años más tarde, Wolf había encontrado 18 nuevos asteroides. Más tarde se convirtió en la primera persona en usar el "comparador estéreo", un dispositivo similar a View-Master que mostraba dos fotografías del cielo a la vez, de modo que los asteroides en movimiento parecían emerger del fondo estrellado.

Quizás no sea sorprendente, entonces, que el 22 de febrero de 1906, Wolf hiciera otro descubrimiento importante: un asteroide con una órbita particularmente inusual. Mientras Júpiter se movía, este asteroide permanecía por delante de Júpiter, como si de alguna manera estuviera atrapado en la órbita de Júpiter alrededor del Sol. El astrónomo alemán Adolf Berberich observó que el asteroide estaba a casi 60º frente a Júpiter. Esta posición específica le recordó al astrónomo sueco Carl Charlier un comportamiento peculiar predicho por el matemático italo-francés Joseph-Louis Lagrange más de 100 años antes. Lagrange argumentó que si un cuerpo pequeño (como un asteroide) se coloca en uno de los dos puntos estables en la órbita de un planeta alrededor del Sol (llamados puntos de Lagrange L4 y L5), el asteroide permanecería estacionario desde la perspectiva del planeta debido a la fuerzas gravitacionales combinadas del planeta y el Sol. Charlier se dio cuenta de que el asteroide de Wolf estaba atrapado en el punto Lagrange L4 de Júpiter. Hasta el descubrimiento de Wolf, la predicción de Lagrange había sido solo un ejercicio matemático. Ahora bien, estos astrónomos tenían pruebas fotográficas de que Lagrange tenía razón. Ocho meses después, uno de los estudiantes graduados de Wolf, August Kopff, descubrió un asteroide en el otro punto estable de Lagrange L5 de Júpiter, así como otro asteroide atrapado en L4 unos meses después.

Una vez que se descubrieron tres de estos asteroides que habitan en puntos de Lagrange, los astrónomos comenzaron a preguntarse cómo llamarlos. En este punto, a la mayoría de los asteroides se les dio nombres de mujeres de la mitología romana o griega, a menos que sus órbitas fueran particularmente extrañas. Los asteroides en cuestión ciertamente tenían órbitas extrañas, por lo que el astrónomo austríaco Johann Palisa sugirió los nombres de Aquiles, Patroclo y Héctor después de personajes de La Ilíada. Aquiles era un héroe griego casi invulnerable (excepto por su talón), y Patroclo era amigo suyo. Héctor, príncipe de los troyanos, finalmente mató a Patroclo, y Aquiles se vengó matando a Héctor. Los asteroides recientemente descubiertos recibieron nombres inspirados en la Ilíada.

A medida que los astrónomos continuaban descubriendo asteroides escondidos en los puntos Lagrange de Júpiter, continuaron nombrándolos como héroes de la guerra de Troya y comenzaron a referirse a ellos como "asteroides troyanos". ("Asteroides troyanos" eventualmente se referiría a los asteroides que habitan en los puntos estables de Lagrange de cualquier planeta, aunque los nombres de La Ilíada están reservados para los troyanos de Júpiter). Más tarde se convirtió en una convención nombrar los asteroides L4 de Júpiter después de caracteres griegos y los asteroides L5 de Júpiter después de caracteres troyanos, por lo que L4 y L5 se convirtieron en el "campo griego" y el "campo de Troya", respectivamente. Al parecer, Palisa no previó esta tradición, ya que su nombre de los primeros tres asteroides llevó a un "espía" griego que residía en el campo de Troya (Patroclo) y un troyano confundido (Hektor) que probablemente entró en el campo de Grecia con la esperanza de ordenar algunos de sus famosos caballos de madera hechos a medida.

Ninguna nave espacial ha estado jamás en esta población de cuerpos pequeños, llamados asteroides troyanos. Ahora, una nueva misión del Programa de Descubrimiento de la NASA llamada Lucy volará por siete asteroides troyanos, más un asteroide del cinturón principal, para estudiar la diversidad de esta población en una única misión récord de 12 años. La ventana de lanzamiento de la nave espacial Lucy se abre el 16 de octubre de 2021. Lucy, que se lanzará a finales de 2021, será la primera misión espacial en explorar los asteroides troyanos. Se trata de una población de pequeños cuerpos que quedan de la formación del Sistema Solar. Lideran o siguen a Júpiter en su órbita alrededor del Sol y pueden informarnos sobre los orígenes de los materiales orgánicos en la Tierra.

 

Febrero de 2021, hace tan solo cinco meses, al comienzo del proceso de operaciones de Montaje, Prueba y Lanzamiento (ATLO), los componentes de la nave espacial Lucy se estaban construyendo en todo el país. Hoy, una nave espacial casi ensamblada se encuentra en la bahía alta en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. "Hace poco más de un año y medio, estaba emocionado de sostener las primeras piezas pequeñas de metal que estaban destinadas a viajar a los asteroides troyanos", dice Hal Levison, investigador principal del Southwest Research Institute. "Ahora hay una nave espacial real, casi lista para funcionar. Es increíble".

El instrumento final, L'Ralph, fue construido por el Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y fue recibido en Lockheed Martin el 21 de enero e integrado a la nave espacial el 26 de enero. L'Ralph es el instrumento más complicado que volará en Lucy, ya que en realidad son dos instrumentos en uno. La cámara de imágenes visibles multiespectrales (MVIC), tomará imágenes en color de luz visible de los asteroides troyanos. El Linear Etalon Imaging Spectral Array (LEISA) recolectará los espectros infrarrojos de los asteroides. Ambos componentes trabajarán juntos para permitirle a Lucy determinar la composición de los asteroides troyanos, y proporcionar información sobre la historia temprana de nuestro sistema solar.

L'Ralph se ha instalado en la plataforma de señalización de instrumentos de Lucy. Esta plataforma proporciona a la nave espacial una flexibilidad significativa durante los encuentros, así los instrumentos pueden apuntar a los asteroides troyanos durante los sobrevuelos de alta velocidad, mientras que la antena de alta ganancia permanece apuntando a la Tierra, también podrá realizar ajustes finos y fuera de plano, apuntando para obtener los mejores datos posibles sobre estos esquivos objetos.

Los otros dos instrumentos científicos de Lucy, L'TES y L'LORRI, diseñados y construidos en la Universidad Estatal de Arizona, y el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, respectivamente, así como las dos Cámaras de Seguimiento de Terminales ya se han instalado en la plataforma. Ahora que L'Ralph está instalado, la plataforma en sí se instalará en el bus de la nave espacial, lo que hará que Lucy esté un paso más cerca de estar lista para su viaje de 12 años a los troyanos.

 

Enero de 2021, la misión Lucy de la NASA está un paso más cerca del lanzamiento, ya que L’TES (Thermal Emission Spectrometer), el espectrómetro de emisión térmica Lucy, se ha integrado con éxito en la nave espacial. L'TES, desarrollado por un equipo de la Universidad Estatal de Arizona (ASU), es efectivamente un termómetro remoto. Medirá la energía del infrarrojo lejano emitida por los asteroides troyanos cuando la nave espacial Lucy sobrevuela a siete de estos objetos sin precedentes durante esta primera misión a esta población.

El instrumento llegó a Lockheed Martin Space el 13 de diciembre y se integró con éxito en la nave espacial el 16 de diciembre. Al medir las temperaturas de los asteroides troyanos, L'TES proporcionará al equipo información importante sobre las propiedades materiales de las superficies. Como la nave espacial no podrá aterrizar en los asteroides durante estos encuentros de alta velocidad, este instrumento permitirá al equipo inferir si el material de la superficie está suelto, como arena, o consolidado, como rocas. Además, L'TES recopilará información espectral utilizando observaciones térmicas infrarrojas en el rango de longitud de onda de 4 a 50 micrómetros.

"El equipo de L'TES ha utilizado nuestro experimentado diseño, fabricación y funcionamiento de espectrómetros de emisión térmica similares en otras misiones como OSIRIS-REx y Mars Global Surveyor mientras construimos este instrumento", dijo el investigador principal del instrumento, Phil Christensen. "Cada instrumento tiene sus propios desafíos, pero según nuestra experiencia, esperamos que L’TES nos brinde datos excelentes, así como probablemente algunas sorpresas, sobre estos objetos enigmáticos".

Además de L'TES, se instaló recientemente la antena de alta ganancia de Lucy, que permitirá la comunicación de la nave espacial con la Tierra para la navegación y la recopilación de datos, así como la medición precisa de las masas de los asteroides troyanos. Se unió a L’LORRI, la cámara de mayor resolución de Lucy, construida por el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, que se instaló a principios de noviembre. El instrumento científico restante de Lucy, L’Ralph, la cámara de imágenes en color y el espectrómetro infrarrojo de la misión, se entregará a principios de 2021.

 

Noviembre de 2020, el generador de imágenes de reconocimiento Lucy LOng Range (L'LORRI) viajó desde el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, donde se construyó y probó, a Lockheed Martin Space, en Littleton, Colorado, donde se está llevando a cabo la nave espacial. ensamblado. Fue recibido de manera segura en Lockheed Martin el 25 de octubre y se integró con éxito en la nave espacial el 30 de octubre.

"Lucy es una nave espacial asombrosa, pero siempre estoy deseando que llegue el día en que comencemos a obtener datos de estos fósiles del sistema solar nunca antes vistos", dice el investigador principal de Lucy, Hal Levison. “Ahora que hemos instalado el primer instrumento científico, estamos un paso más cerca de ese día. Me gustaría agradecer al equipo de APL por todo su arduo trabajo para llevar el instrumento a la nave espacial a tiempo durante la pandemia COVID19".

Los asteroides troyanos son dos grupos de asteroides que conducen y siguen a Júpiter en su órbita alrededor del Sol. Los científicos tienen evidencia de que estos asteroides pueden haber estado dispersos por todo el sistema solar exterior al principio de la historia del sistema solar, y han estado atrapados en estos lugares estables durante más de cuatro mil millones de años. Ninguna nave espacial ha estado jamás en esta población de cuerpos pequeños, y Lucy volará por siete de estos asteroides troyanos, más un asteroide del cinturón principal, lo que le permitirá estudiar la diversidad de esta población en una única misión sin precedentes.

L'LORRI es el primer instrumento científico que se instala en Lucy. A veces se hace referencia a L'LORRI como los "ojos de águila" de Lucy porque tiene la resolución espacial más alta de todas las cámaras de Lucy. Este instrumento, que es pancromático (que cubre de 0,35 a 0,85 micrones), producirá imágenes en blanco y negro que proporcionarán las vistas más detalladas de las superficies de estos cuerpos nunca antes vistos. "L'LORRI es bastante similar a su predecesor, el instrumento LORRI que voló en New Horizons y envió imágenes increíbles del sistema Plutón y el objeto Arrokoth del cinturón de Kuiper", dice Hal Weaver, líder del equipo de instrumentos en APL. "No puedo esperar a ver las imágenes de este instrumento L'LORRI y lo que nos enseñarán sobre los asteroides troyanos".

Además de L'LORRI, se agregarán dos instrumentos científicos más a Lucy durante los próximos meses. L'TES (el espectrómetro de emisión térmica Lucy) se está construyendo en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, Arizona. L'Ralph, que se está construyendo en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt Maryland, es dos instrumentos en uno, un generador de imágenes visible en color (la cámara de imágenes visibles multiespectrales, MVIC) y un espectrómetro de imágenes infrarrojas (Linear Etalon Imaging Spectral Array , LEISA). Juntos, junto con las cámaras de seguimiento de terminales T2CAM y la antena de alta ganancia, que facilitarán tanto las comunicaciones como la radiociéncia, estos instrumentos revelarán esta población de asteroides nunca antes explorada con un detalle sin precedentes.

 

Septiembre de 2020, la primera misión de la NASA para explorar los asteroides troyanos está un paso más cerca del lanzamiento. La misión Lucy del Programa Discovery superó un hito crítico y está oficialmente autorizada para pasar a la siguiente fase. Esta importante decisión se tomó después de una serie de revisiones independientes del estado de la nave espacial, los instrumentos, el programa y el presupuesto. El hito, conocido como Key Decision Point-D (KDP-D), representa la transición oficial desde la etapa de desarrollo de la misión hasta la entrega de componentes, pruebas, ensamblaje e integración que conducen al lanzamiento.

Durante esta parte del ciclo de vida de la misión, conocida como Fase D, se completa el bus de la nave espacial (la estructura que llevará la parte científica), los instrumentos se integran en la nave espacial y se prueban, y la nave espacial se envía al Kennedy Space Center de la NASA. en Florida para la integración con el vehículo de lanzamiento.

Las operaciones de ensamblaje, prueba y lanzamiento (ATLO) comenzaron según lo programado en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado, a pesar de muchos desafíos imprevistos relacionados con la pandemia de coronavirus. El cronograma fue revisado para permitir la integración posterior de componentes que se retrasaron debido a las restricciones de COVID-19. El tanque de oxidante ya se ha integrado con la nave espacial y la integración de los instrumentos comenzará en octubre. Todo el ensamblaje y las pruebas de la nave espacial se completarán a finales de julio de 2021, cuando la nave espacial se enviará a Cabo Cañaveral, en preparación para la apertura de la ventana de lanzamiento el 16 de octubre de 2021.

Después del lanzamiento, Lucy tendrá una larga fase de crucero antes de llegar a su primer objetivo. Lucy volará sobre Júpiter para hacer sobrevuelos cercanos más allá de un número récord de asteroides, encontrando el primero de ocho objetivos en abril de 2025 y el par binario final de asteroides en marzo de 2033.

 

Agosto de 2020, la semana pasada marcó la finalización de un hito importante en el camino hacia las operaciones de ensamblaje, prueba y lanzamiento de naves espaciales para la misión Lucy de la NASA. La Revisión de Integración de Sistemas aseguró que los segmentos, componentes y subsistemas, la instrumentación científica, los sistemas eléctricos y de comunicación y los sistemas de navegación están programados para integrarse en el sistema. Confirmó que las instalaciones, el personal de apoyo y los planes y procedimientos están en el cronograma para respaldar la integración.

Para mantener al equipo a salvo durante la pandemia de la COVID-19, la NASA y las instituciones asociadas retrasaron la construcción de algunos de los instrumentos y componentes. El equipo de operaciones de montaje, prueba y lanzamiento de Lucy (ATLO) desarrolló un nuevo programa para permitir que el equipo reordene el cronograma de montaje y prueba para dar a los componentes y subsistemas la flexibilidad que necesitan y aún así preparar la nave espacial para un lanzamiento programado en octubre. 2021. La finalización satisfactoria de esta Revisión de la integración del sistema significa que el proyecto puede continuar con el montaje y prueba de la nave espacial en preparación para el lanzamiento. La nave espacial está en camino de comenzar ATLO el próximo mes en las instalaciones de Lockheed Martin Space Systems en Littleton.

Otro hito próximo es el Key Decision Point-D (KDP-D), que se produce después de que el proyecto haya completado una serie de revisiones independientes que cubren la salud técnica, el cronograma y el costo del proyecto. El KDP-D de Lucy está programado para finales de agosto de este año.

Con sobrevuelos pasando por ocho asteroides diferentes, uno en el cinturón principal de asteroides y siete en los enjambres de troyanos, Lucy será la primera misión espacial de la historia en explorar tantos destinos diferentes en órbitas independientes alrededor de nuestro Sol.

 

 

Julio de 2020, el 9 de enero de 2020, la misión Lucy anunció oficialmente que visitaría no siete, sino ocho asteroides. Resulta que Eurybates, uno de los asteroides a lo largo del camino de Lucy, tiene un pequeño satélite. Aunque la búsqueda de satélites es uno de los objetivos centrales de la misión, también es beneficioso para el equipo descubrir satélites antes de la misión. Encontrar estos pequeños mundos antes de que Lucy se lance significa que el equipo puede investigar sus órbitas y planificar observaciones de seguimiento más detalladas con la nave espacial. Sin buscar a estos compañeros de asteroides antes del lanzamiento, Lucy también corre el riesgo de encontrarse con un par binario inesperado. Ver dos asteroides cuando la nave espacial espera que solo uno pueda confundir su sistema de seguimiento autónomo.

Afortunadamente, el equipo científico de Lucy sabía exactamente la herramienta a utilizar. “Una de las formas en que puedes intentar buscar satélites es usar Hubble. Y eso es algo que he hecho mucho con el Cinturón de Kuiper", dice Keith Noll, el Científico del Proyecto de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, y uno de los descubridores del satélite Eurybates. "Conocemos más de 100 binarios en el Cinturón de Kuiper, y la gran mayoría de ellos se encontraron con Hubble".

Para saber dónde buscar satélites, el equipo científico tuvo que calcular las esferas de Hill de los asteroides que querían examinar. La esfera de Hill es una esfera imaginaria alrededor de un cuerpo, dentro de la cual el cuerpo tiene la influencia gravitacional dominante. En otras palabras, todos los satélites estables de un cuerpo orbitan dentro de su esfera Hill. La esfera de Hill de la Tierra, por ejemplo, tiene un radio de casi 1.5 millones de km, y la Luna orbita de forma segura en el interior a aproximadamente 380,000 km.

Fue en noviembre de 2019, la noche antes de una gran reunión del equipo científico, se estaba preparando una presentación sobre la búsqueda de satélites. Al buscar fotos para demostrar las dificultades de distinguir entre satélites y otras manchas brillantes, se encontró con una de las fotos del Hubble del 12 de septiembre de 2018. Después de experimentar con el brillo y el contraste, se vio un brillo especial cerca de Eurybates. "Dios, que realmente se parece a lo que esperaría que fuera un satélite" dijo Noll. Al darse cuenta de que se estaba haciendo tarde, rodeó el objeto y terminó de hacer la presentación.

En su charla al día siguiente, señaló la sorprendente semejanza del objeto con un satélite. En la audiencia estaba Mike Brown, uno de los coivestigadores científicos de la misión (quien, en una nota no relacionada, es quizás mejor conocido por sus contribuciones para despojar a Plutón de su estatus de "planeta"). Brown interrumpió para preguntarle a Noll si había mirado los datos de la otra observación el 14 de septiembre, pero Noll admitió que aún no había tenido la oportunidad. Según Noll, antes de que terminara de presentar, Brown examinó los datos del 14 de septiembre y exclamó: "¡También lo veo allí!".

Desde una perspectiva de dinámica planetaria, también tenía sentido que Eurybates pudiera tener un satélite. Eurybates es uno de un conjunto masivo de fragmentos creados por la misma colisión de asteroides, por lo que la idea de que uno de estos fragmentos podría estar orbitando Eurybates no es descabellada.

Presentaron una propuesta urgente para usar Hubble nuevamente, que fue aprobada tan rápidamente que el equipo pudo obtener sus observaciones aproximadamente un mes después (en lugar de los habituales 1-2 años). Solicitaron doce oportunidades para observar el satélite, pero se les concedió tres. Si pudieran ver el satélite nuevamente en al menos uno de los tres, se les darían los otros nueve.

Su primera oportunidad fue el 11 de diciembre. El satélite no se presentó. Lo intentaron por segunda vez el 21 de diciembre, pero para su consternación, la pequeña roca tímida no se encontraba por ningún lado. El equipo comenzó a dudar de que su llamado satélite existiera. Finalmente, el 3 de enero, lo encontraron. El pequeño satélite tenue era claramente visible en las nuevas imágenes. En las dos observaciones anteriores, probablemente estaba demasiado cerca de Eurybates (que es 6000 veces más brillante que su compañero) para ser visto. La diferencia de brillo sugiere que el satélite probablemente tenga menos de 1 km de diámetro, insignificante en comparación con Eurybates de 64 km.

 

Mayo de 2020, si la misión de asteroides Lucy de la NASA ya se enfrentaba a un itinerario ocupado con siete objetivos diferentes de rocas espaciales. Ahora, el equipo ha descubierto que uno de esos asteroides tiene un pequeño compañero.

Es descubrimiento se produjo gracias al telescopio espacial Hubble, que el equipo reclutó por primera vez en 2018 para estudiar una roca espacial llamada Eurybates. Al igual que varios de los otros objetivos de la misión Lucy, Eurybates pertenece a un grupo de asteroides conocidos como troyanos, que ocupan aproximadamente la misma órbita alrededor del sol que Júpiter, pero se agrupan delante o detrás del gigante gaseoso. Los científicos se habían preguntado si Eurybates podría tener un compañero, pero al examinar esas imágenes del Hubble de 2018 quedó vacío, hasta que los investigadores revisaron los datos en noviembre de 2019 y vieron algo.

"Pedimos más tiempo del Hubble para confirmar, y nos dieron tres intentos", dijo en un comunicado Keith Noll, científico del proyecto Lucy en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland y co-descubridor del satélite Eurybates. "En las dos primeras observaciones en diciembre no vimos nada, así que comenzamos a pensar que podríamos tener mala suerte. Pero en la tercera órbita, ahí estaba". Esa tercera órbita llegó a principios de enero.

Los científicos que trabajan en la misión Lucy esperan volver a mirar el satélite el próximo mes, cuando vuelva a la vista del Hubble por primera vez desde que se confirmó el descubrimiento en enero. Mientras tanto, se centran en utilizar los datos que tienen para precisar la órbita del satélite alrededor de Eurybates, lo que debería aumentar las probabilidades de observarlo con éxito durante el próximo intento. Lo que los investigadores saben hasta ahora sugiere que la roca espacial recientemente identificada es realmente pequeña: como el objeto es más de 6,000 veces más pequeña que Eurybates, es probable que el satélite tenga menos de 1 kilómetro de ancho, según el comunicado.

Los científicos de la misión Lucy esperan que el satélite recién descubierto, y el resto de la gira de troyanos de la misión, les ayude a comprender cómo el Sistema Solar se vio como se ve. Los troyanos son probablemente migajas que se escaparon durante la formación de los gigantes gaseosos y quedaron atrapados en estos focos de estabilidad orbital, lo que significa que estas rocas espaciales deberían tener pistas sobre los primeros días del Sistema Solar.

 

Febrero de 2020, SpaceX ha presentado una protesta desafiando un contrato de la NASA de casi 150 millones de $ otorgado a United Launch Alliance el mes pasado para enviar una sonda robótica de asteroides al espacio. La protesta presentada ante la Oficina de Responsabilidad del Gobierno el 11 de febrero cuestiona un contrato de lanzamiento para la misión científica LUCY a United Launch Alliance. La NASA anunció el 31 de enero que ULA ganó el contrato de lanzamiento de la misión LUCY, que despegaría en octubre de 2021 desde Cabo Cañaveral a bordo del cohete Atlas 5 de ULA.

La NASA confirmó la protesta y dijo que la agencia emitió una orden de suspensión de trabajo en la misión LUCY después de la presentación de SpaceX ante la GAO. En respuesta a una consulta, un portavoz de la NASA aclaró más tarde que la orden de detener el trabajo solo afecta el contrato de lanzamiento de LUCY, no otro trabajo en la misión, que presenta una nave espacial construida por Lockheed Martin y un equipo científico administrado por Hal Levison, un investigador con sede en el Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

La NASA seleccionó la variante Atlas 5 de ULA sin ningún booster de cohete sólido, conocida como la configuración del vehículo "401", para la misión LUCY. El cohete Falcon 9 de SpaceX también tiene la capacidad de elevar para enviar a la nave espacial LUCY en su trayectoria interplanetaria, suponiendo que el Falcon 9 dedique todo su propulsor al lanzamiento, sin dejar reserva de combustible para aterrizar la primera etapa en tierra o mar.

 

Año 2019, primero, y lo más importante, ¡Lucy aprobó su Revisión de diseño crítico de misión (CDR)! Al pasar este importante hito de la misión, Lucy ha demostrado que el diseño de la misión está completamente maduro y que el equipo está listo para pasar a la fabricación a gran escala. ¡El segundo hito es que Lucy está ahora a menos de dos años del lanzamiento! O, más precisamente, ahora estamos a dos años del inicio de la ventana de lanzamiento. Antes del amanecer del 16 de octubre de 2021, Lucy tendrá su primera oportunidad de lanzamiento. Entonces, mientras Lucy ha completado su fase de diseño, ¡todavía hay mucho por hacer antes del lanzamiento! En menos de un año, los equipos de instrumentos del Centro de Vuelo Espacial Goddard, el Laboratorio de Física Aplicada y la Universidad Estatal de Arizona entregarán los instrumentos a Lockheed Martin para que puedan colocarse en la nave espacial. El equipo de la nave espacial tendrá aproximadamente 10 meses para ensamblar la nave espacial y probarla. Después de eso, la nave espacial se dirigirá al Centro Espacial Kennedy en preparación para el lanzamiento.