LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  MISION: Mars Exploration Rover (Spirit & Opportunity)

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Jose Oliver ENCICLOPEDIA DE LA ASTRONAUTICA  

UN TODOTERRENO EN MARTE (DESARROLLO DE LA MISION)

 

IR A DESCRIPCION DE LA MISION

 

3 de septiembre de 2017, Opportunity está explorando "Perseverance Valley" en el borde oeste del cráter Endeavour mientras los ingenieros de la misión se preparan para aparcar el vehículo, de nuevo ha llegado un invierno marciano. El invierno restringe los niveles de energía del rover, de tal manera que el programa ha estado ejerciendo la estrategia de conducir el rover hacia una "base de lirio" favorable para captar mejor la energía solar. Estas bases de lirio son lugares donde el terreno se inclina lo suficientemente al norte, que maximizar la iluminación del Sol sobre los paneles solares del vehículo. Incluso si esto no es suficiente y el rover tiene que pasar algunos días recargando. Durante estos Sols de "recarga", el rover duerme durante todo el día, sólo se despierta para una sesión de contactos con la DSN (Deep Space Network) en la mañana y la retransmisión de datos a través de UHF (Ultra High Frequency) por la tarde.

El plan a seguir es recoger más imágenes de esta ubicación de la morfología (la forma) de Perseverance Valley, recargar algunas, y pasar a la siguiente base de lirio. A partir de Sol 4834 (29 de agosto de 2017), la producción de energía de la matriz solar fue de 279 vatios·hora con una opacidad atmosférica (Tau) de 0,608 y un factor de polvo en los paneles solares de 0,507. La odometría total es de 45,02 kilómetros

 

20 de julio de 2017, después que los ingenieros de la JPL (Jet Propulsion Laboratory) hicieran dar varias vueltas al rover Opportunity frente al llamado “Perseverance Valley”, al parecer han decidido que este vehículo comience a circular hacia su entrada. “Perseverance Valley” es como un camino que lleva desde la parte exterior del cráter Endeavour hacia el interior, con una inclinación de 17º y que los científicos geólogos interpretan como el posible surco de un río antigua por donde fluyo agua líquida.

Lo primero que ha de hacer antes de comenzar el posible descenso, es un exhaustivo trabajo fotográfico para ver el mejor de los senderos para ir hacia adelante. "Es una escena tentadora", dijo el Investigador Principal Adjunto de Opportunity Ray Arvidson de la Universidad de Washington en St. Louis. "Se puede ver lo que parecen ser canales bordeados por cantos rodados, y el vertedero putativo en la parte superior de Perseverance Valley. No hemos descartado ninguna de las posibilidades de que el agua, el hielo o el viento sean responsables".

La Opportunity permanecerá en este punto al menos tres semanas, pues de nuevo se presenta la llamada conjunción entre el Sol, la Tierra y Marte, es decir están en línea recta con el Sol en el centro, por lo tanto imposible las comunicaciones, no solo de este rover, sino de todos los ingenios que trabajan en órbita o en la superficie del planeta rojo.

Aunque no tenga que ver mucho con la misión de Opportunity, ahora vamos a hablar de Phobos, sí la pequeña luna del planeta Marte. Gracias a un trabajo del HST (Hubble Space Telescope) se ha podido obtener un sector de la órbita de este satélite en torno al planeta. En el transcurso de 22 minutos el telescopio logró obtener 13 exposiciones separadas, apareciendo Phobos como un estrella. Con un diámetro medio de unos 22 kilómetros, Phobos es una de las lunas más pequeñas del Sistema Solar, su periodo de traslación respecta a Marte es de solo 7 horas y 39 minutos, teniendo en cuenta que Marte tiene una rotación de 24 horas y 39 minutos, Phobos da tres vueltas a Marte en un solo día marciano. Es el único satélite natural en el Sistema Solar, que circunda su planeta en un tiempo más corto que el día del planeta padre.

 

24 de junio de 2017, Oportunidad está en la cima de Perseverance Valley en el borde del cráter Endeavour. El rover experimentó una parada del actuador de dirección de la rueda delantera izquierda en Sol 4750 (4 de junio de 2017), dejando la rueda girada hacia fuera en 33º. Los intentos iniciales para enderezar la rueda no produjeron ningún resultado, creyendo que el origen del problema estaba en el sistema mecánico.

Afortunadamente, sin embargo, una repetición de los diagnósticos en el Sol 4763 (17 de junio de 2017), añadió un giro que puede haber hecho una diferencia. Además de intentar accionar la dirección a diferentes voltajes en una dirección de enderezamiento, el equipo también ordenó accionamientos muy pequeños (medio grado) en la dirección de línea recta. Mientras estos también se paralizaron, el último intento de enderezamiento pareció liberar del todo lo que  impedía el giro de la rueda, y ésta se posicionó en línea recta. Lo cual no quiere decir que se sepa donde está el origen del fallo. Por lo tanto, Opportunity ejercerá una moratoria parcial preventiva sobre el uso de los actuadores de dirección en el futuro inmediato.

La primera unidad nominal bajo estas nuevas restricciones fue ejecutada en Sol 4766 (20 de junio de 2017). Mientras que la impulsión terminó antes de lo esperado, esto fue debido a un fallo de la edometría, por creer que había recorrido 18 metros cuando en realidad fueron tan solo 14 metros. En estos momento Opportunity lleva recorridos un total de 44.860 metros sobre la superficie de Marte.

Mientras sucedía todo esto el rover se encontraba sobre las crestas del llamado Perseverance Valley, y los técnicos han programado un “Walkabout”, es decir ver qué tipo de rocas están sobre esa zona, si son autóctonas del lugar o han sido transportadas.

"Queremos determinar si se trata de rocas en el lugar o rocas transportadas", dijo Arvidson. "Una posibilidad es que este sitio fue el final de una cuenca donde un lago estaba encaramado contra el exterior del borde del cráter. Una inundación podría haber traído las rocas, rompió el borde y se desbordó en el cráter, tallando el valle por el interior. Otra posibilidad es que el área fue fracturada por el impacto que creó el cráter Endeavour, luego los diques rocosos llenaron las fracturas y estamos viendo efectos de la erosión eólica en esas fracturas llenas".

En la hipótesis de un lago, la muesca en la cresta apenas sobre el valle pudo haber sido un aliviadero. Ponderar contra esa hipótesis es una observación de que el terreno al oeste de la cresta se inclina, no hacia el cráter. El equipo científico está considerando posibles explicaciones sobre cómo la pendiente podría haber cambiado.

Un examen minucioso de las pilas de rocas a lo largo de los bordes del posible canal podría ayudar a los investigadores a evaluar estas y otras posibles historias del lugar. Mientras tanto, el equipo está analizando imágenes estéreo de Perseverance Valley, tomadas desde el borde, para trazar la ruta para Opportunity. El valle se extiende desde la cresta hasta el cráter Endeavour en una pendiente de unos 15 a 17º, y con una distancia de unos dos campos de fútbol.

 

16 de junio de 2017, los ingenieros de la JPL (Jet Propulsion Laboratory) se han fijado en un hecho, que solo ellos podrían haberle dado una cierta importancia. Durante esta primavera el rover marciano Opportunity se aproximó a un pequeño cráter muy joven, esto provocó una conexión entre este vehículo y la llegada a la Luna de la misión Apollo 16, que cumple su 45º aniversario desde que en abril de 1972 llegara a la Luna. Este pequeño cráter ha sido bautizado con el nombre de Orión, el mismo que llevaba el módulo lunar de Apollo 16 y que durante tres días estuvo en la superficie selenita, facilitando la investigación científica de John Young y Charles Duke, que se aproximaron al borde del cráter lunar denominado “Plum” y que por casualidad tiene el mismo diámetro que el marciano, unos 22 metros.

Para tener una idea de la antigüedad de los cráteres, basta comentar que Orión apenas debe tener unos 10 millones de años, mientras que el gran cráter Endeavour de 22 kilómetros de diámetro, situado a pocos metros se ha calculado una edad de 3.600 millones de años.

 

15 de mayo de 2017, la Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA ha alcanzado el principal destino de su actual misión prolongada de dos años: un antiguo valle tallado en un fluido inciso en la ladera interior del borde del cráter Endeavour.

Cuando el rover se acercó al extremo superior de "Perseverance Valley" a principios de mayo, las imágenes de sus cámaras comenzaron a mostrar partes del área en mayor resolución que lo que se puede ver en las imágenes tomadas desde la órbita sobre Marte.

"El equipo científico está realmente entusiasmado al comenzar a ver esta área de cerca y en busca de pistas que nos ayuden a distinguir entre múltiples hipótesis sobre cómo se formó el valle", dijo el científico del proyecto Opportunity Matt Golombek de la JPL (Jet Propulsion Laboratory).

El proceso que talló Perseverance Valley en el borde del cráter Endeavour hace miles de millones de años todavía no ha sido identificado. Entre las posibilidades: podría haber sido el flujo de agua, o podría haber sido un flujo de desechos en el que una pequeña cantidad de agua lubricó una turbulenta mezcla de barro y rocas, o podría haber sido un proceso aún más seco, como la erosión eólica. El principal objetivo de la misión Opportunity en este sitio es evaluar qué posibilidad es mejor apoyada por la evidencia todavía en su lugar. El valle se extiende desde la línea de la cresta hasta el cráter, en una pendiente de unos 15 a 17 grados y una distancia de unos dos campos de fútbol.

Retroceder el camino de regreso cuesta arriba podría ser difícil, por lo que se busca encontrar un camino con los obstáculos mínimos. Los investigadores tienen la intención de utilizar el rover para examinar texturas y composiciones en la parte superior, en toda la longitud y en la parte inferior, como parte de la investigación de la historia del valle.

 

20 de abril de 2017, el rover Opportunity sale de "Cape Tribulation", un segmento de cráteres que ha explorado desde finales de 2014, hacia el sur para su próximo destino, "Perseverance Valley". El equipo del rover planea observaciones en el valle para determinar qué tipo de actividad fluida talló hace miles de millones de años: agua, viento, o escombros fluidos lubricados por el agua. Un panorama en color de una cresta llamada "Rocheport" proporciona tanto un recuerdo de despedida y también una posible ayuda para comprender el valle por delante. La vista se reunió a partir de múltiples imágenes tomadas por la cámara panorámica de Opportunity.

El “Valle de la Perseverancia” tiene dos campos de futbol de largo. Se corta hacia abajo de oeste a este a través del borde occidental del cráter Endeavour. El cráter tiene aproximadamente 22 kilómetros de diámetro, con un borde segmentado que expone las rocas más antiguas que se hayan investigado en Marte. Opportunity tiene menos de cuatro campos de fútbol de distancia de conducción para llegar a la parte superior del valle después de salir de Cape Tribulation, un segmento elevado de cerca de 5 kilómetros de largo en el borde occidental del cráter Endeavour.

Ahora con más de 13 años de misión, originalmente programada para durar tres meses en Marte, Opportunity sigue siendo inesperadamente capaz de continuar la exploración. Desde el comienzo de 2017, ha recorrido aproximadamente 600 metros, con lo que la travesía total alcanzó hasta los 44,4 kilómetros. La actual temporada en Marte es un periodo de tormentas de polvo globales, que podrían reducir la energía solar de Opportunity.

 

26 de febrero de 2017, al final y después de muchas reuniones los ingenieros y responsables de la NASA en especial de la JPL (Jet Propulsion Laboratory) decidieron que su rover Opportunity no se aventurara a entrar en el cráter Endeavour, por tal motivo le han ordenado que ponga dirección hacia el exterior de este cráter y vuelva a las llanuras de Meridiani Planum, lugar donde hace más de 13 años llegó a la superficie de Marte.

En estas tres últimas semanas el vehículo ha ido analizando rocas y sedimentos mediante todos sus instrumentos activos y a partir de estos momentos espera órdenes para sus futuras investigaciones. Los científicos están analizando datos de la zona mediante los estudios de la MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) con el fin de decantarse por los próximos objetivos.

La última lectura del odómetro dan 44.100 metros recorridos por parte de este rover, que además ha aumentado la capacidad de captación de energía solar, por la acción limpiadora del polvo por los vientos reinantes.

 

8 de febrero de 2017, como sabemos desde hace unas semanas, el rover Opportunity tuvo que echar marcha atrás por las características del terreno donde se encontraba. Primero volvió hacia el oeste en las laderas del cráter Endeavour y en estos momentos se dirige al sur.

Según han manifestado los ingenieros de la JPL (Jet Propulsion Laboratory), el rover de los MER(Mars Exploration Rover) tiene su próximo objetivo científico a un kilómetro de su posición actual. Aprovechando su ubicación la Opportunity ha realizado una pequeña experiencia científica mediante su brazo robotizado con el APXS (Alpha Particle X-Ray Spectrometer), analizando unas rocas que se había encontrado a su paso. También ha hecho mediciones de la cantidad de argón de la atmósfera.

Los paneles solares están captando energía a razón de 466 W·h y su odómetro ha superado los 43.940 metros desde que llegara a Marte, hace estos días la friolera de ¡ 13 años ¡

 

8 de diciembre de 2016, dos detalles de la capacidad actual del rover Opportunity después de llevar casi 13 años analizando la superficie de Marte.

La primera de las imágenes microscópicas procede el Sol #4389, donde se observan una serie de rocas con la presencia de sulfatos de magnesio y hierro, que siguieren la interacción de fluidos ácidos con los sedimentos rocosos del borde oeste del cráter Endeavour.

En la segunda de las imágenes se nos presenta la formación geológica denominada “Gasconade” en la jornada marciana #4512, que los científicos han definido como el fruto original del impacto terrible que causó la formación del propio cráter Endeavour.

Ambas fotografías están localizadas en el borde occidental del mencionado cráter y tienen unas dimensiones de 5x5 centímetros

 

29 de noviembre de 2016, tanto el rover Opportunity como la Curiosity se han podido comunicar con el nuevo ingenio orbital marciano, la nave europea TGO (Trace Gas Orbiter). Este satélite de Marte llegó a su órbita el pasado 19 de octubre, después de estar ajustando la órbita durante semanas, el pasado día 22 se decidió por parte del ESA y la NASA efectuar las primeras pruebas de comunicación, lo cual se realizó con éxito. Gracias a su antena de UHF (transmisor llamado Electra), Opportunity y Curiosity se han estado intercambiando datos, lo cual servirá para asegurar esta red de comunicaciones. El ESA ya tiene mucha experiencia en esos menesteres, pues desde hace 13 años hace lo propio mediante su otra nave orbital MarsExpress. Esta operación ha sido un trabajo inicial, pues hasta finales de 2017 la TGO no tendrá una órbita circular estable, y será a partir desde ese momento cuando las comunicaciones se harán de una forma periódica.

En cuanto a las propias actividades de la Opportunity, hay que mencionar el problema aparecido cuando estaba circulando hacia el este pero tuvo que frenar, por acción del software de protección. El programa de seguridad detectó un esfuerzo fuera de límites de la rueda delantera derecha, el rover estaba intentando hacer un giro en una gran pendiente. Las imágenes mostraban un terreno lleno de grandes rocas, por tal motivo los ingenieros han tenido que decidir una ruta alternativa.

En la jornada de hoy el odómetro marca una distancia recorrida desde 2004 de 43.510 metros.