LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  MISION: Mars Exploration Rover (Spirit & Opportunity)

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Jose Oliver ENCICLOPEDIA DE LA ASTRONAUTICA  

UN TODOTERRENO EN MARTE (DESARROLLO DE LA MISION)

 

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15 de febrero de 2018, iba para 90 jornadas marcianas o Sol, pero hoy el rover Opportunity del proyecto MER(Mars Exploration Rover) ha cumplido 5.000 Sol sobre la superficie de Marte, y sigue dando sorpresas.

La textura del suelo vista en las imágenes recientes del rover se asemeja a una versión manchada de rayas de piedra muy distintivas en algunas laderas de las montañas en la Tierra, que resultan de ciclos repetidos de congelación y descongelación del suelo húmedo. Pero también podría ser debido al viento, el transporte cuesta abajo, otros procesos o una combinación.

"Perseverance Valley es un lugar especial, como tener una nueva misión después de todos estos años", dijo el investigador principal adjunto de la Opportunity, Ray Arvidson, de la Universidad de Washington en St. Louis. "Ya sabíamos que era diferente a cualquier lugar que un rover de Marte haya visto antes, incluso si aún no sabemos cómo se formó, y ahora estamos viendo superficies que parecen rayas de piedra. Es misterioso. Es emocionante. Creo que un conjunto de observaciones que obtendremos, nos permitirá comprenderlo ".

En algunas laderas dentro del valle, las partículas de tierra y grava parecen haberse organizado en filas estrechas o corrugaciones, paralelas a la pendiente, alternando filas con más grava y filas con menos. Otras líneas de evidencia han convencido a los expertos en Marte de que, en una escala de cientos de miles de años, Marte pasa por ciclos cuando la inclinación u oblicuidad de su eje aumenta tanto, que parte del agua ahora congelada en los polos se vaporiza en la atmósfera y luego se convierte en nieve o escarcha acumulándose más cerca del ecuador.

"Una posible explicación de estas rayas, es que son reliquias de una época de mayor oblicuidad cuando los paquetes de nieve en el borde se derriten estacionalmente para humedecer el suelo, y luego los ciclos de congelación-descongelación organizaron las pequeñas rocas en franjas", dijo Arvidson. "El movimiento de descenso gravitacional puede estar difundiéndolos para que no se vean tan nítidos como cuando estaban frescos".

Perseverance Valley contiene rocas talladas por la arena que sopla cuesta arriba desde el suelo del cráter Endeavour, y el viento también puede ser la clave para clasificar las partículas más grandes en hileras paralelas a la pendiente.

Desde la perspectiva del rover en la ladera interior del borde occidental del cráter Endeavour, el hito de la salida del sol aparecerá sobre el borde oriental de la cuenca, a unos22 kilómetros de distancia. Opportunity ha conducido más de 45 kilómetros desde su lugar de aterrizaje hasta su ubicación actual a aproximadamente un tercio del camino hacia abajo "Perseverance Valley", un canal poco profundo cortado desde la cresta del borde del suelo del cráter. El rover ha devuelto unas 225,000 imágenes, todas publicadas rápidamente.

 

22 de enero de 2018, Opportunity continúa su exploración invernal de "Perseverance Valley" en el borde oeste del cráter Endeavour. El rover se ha colocado aguas arriba de una horquilla en los canales de flujo. Durante el período de vacaciones, Opportunity permaneció en su lugar recopilando imágenes panorámicas a color de la PanCam del entorno, se recopilaron más de 70 fotogramas de imágenes. Con el brazo robótico posicionando el APXS (Alpha Particle X-Ray Spectrometer) en un objetivo de superficie, se recopilaron integraciones elementales largas en los días 19, 21 y 23 de diciembre de. Solo el Sol 4956 (1 de enero de 2018), era una jornada de recarga de las baterías gracias a los paneles solares.

Después de algunas deliberaciones, se decidió tomar la rama norte de este corredor y en el Sol 4958 (3 de enero de 2018), Opportunity condujo unos 4 metros en esa dirección. El resto de este período se dedicó únicamente a la detección remota y al uso del APXS (Alpha Particle X-Ray Spectrometer), para mantener el estado del rover lo más estable posible.

Mientras tanto, se ha ejecutado una prueba del calentador Zero Degree (ZDH) en las baterías. Las baterías de Opportunity han funcionado muy bien durante toda la vida de la misión, pero muestran algunos signos de envejecimiento. El ambiente marciano es bastante frío y se sospecha que calentar la batería durante el proceso de recarga puede hacer que la batería sea más efectiva y se degrade más lentamente. Aunque nunca se usó en la misión, la ZDH tenía la intención de hacer justamente eso: calentar la batería. Dado que nunca se ha efectuado en suelo marciano, se quería ser muy cautelosos antes de utilizarlo de manera operacional, por lo que se formuló una campaña de prueba. La primera prueba original en esta campaña fue encenderla brevemente, manualmente (en lugar de termostáticamente), y en un entorno controlado y recuperable (en el caso de una falla). Esta prueba se ejecutó en la mañana de Sol 4964 (10 de enero de 2018) y parece haber tenido éxito.

La odometría total desde que Opportunity llegó a Marte en el 2004 es de 45.08 kilómetros.

 

6 de diciembre de 2017, el rover Opportunity, acaba de pasar las semanas más cortas de luz solar del largo año marciano con sus paneles solares en condiciones alentadoramente limpios para entrar en una posible temporada de tormenta de polvo en 2018. Antes de la temporada de polvo vendrán los aniversarios decimocuarto año terrestre de aterrizajes en Marte por los vehículos gemelos Spirit y Opportunity de enero de 2004. Sus misiones estaban programadas para durar 90 días marcianos, o soles, equivalentes a unos tres meses.

La exploración actual de Opportunity de "Perseverance Valley" tallado con fluidos lo posicionó bien para trabajar de forma productiva durante finales del otoño y comienzos del invierno de este año. El rover ha usado paradas en lugares favorables a la energía para inspeccionar las rocas locales, examinar la forma del valle e imaginar el entorno desde el interior del valle. El valle corre cuesta abajo hacia el este en la pendiente interior del borde occidental del cráter Endeavour, que tiene un diámetro de 22 kilómetros. Desde que llegó a la cima del valle hace cinco meses, las paradas de Opportunity entre recorridos han sido en sitios orientados al norte, en el extremo sur del canal. El equipo de rover llama a los sitios "nenúfares" y planifica las rutas de cada uno de forma segura a la siguiente, como una rana que salta de un nenúfar a un nenúfar. La Opportunity no siempre ha estado en un terreno adecuado para las operaciones de invierno. En su quinto invierno, en 2011-2012, pasó 19 semanas en un solo lugar, porque no había otros sitios con inclinación favorable dentro de una distancia de recorrido aceptable. Por el contrario, se mantuvo ocupado durante su primer invierno en la mitad sur de un cráter del tamaño de un estadio de futbol, donde todo el terreno estaba orientado hacia el norte.

Además de la inclinación y la duración de la luz del día, otros factores influyen en el estado de energía para Opportunity, incluyen cuánto polvo hay en el conjunto solar y en el cielo. El viento puede limpiar el polvo de los paneles solares, pero también puede provocar tormentas de polvo que bloquean la luz solar y luego dejan caer polvo sobre el rover. El otoño y el invierno del hemisferio sur tienden a tener cielos despejados sobre Opportunity, pero la cantidad de polvo en el conjunto solar que va hacia el otoño ha variado año tras año, y este año el conjunto estaba más sucio que todos los otoños anteriores menos uno.

Las tormentas de polvo que rodean el planeta son más probables en la primavera y el verano australianos en Marte, aunque estas tormentas no ocurren todos los años marcianos. La última tormenta de ese tipo, en 2007, redujo drásticamente la luz solar disponible para Spirit y Opportunity, lo que provocó recortes de emergencia en las operaciones y las comunicaciones para ahorrar energía. Algunos científicos de la atmósfera anticipan que Marte tendrá su próxima tormenta de polvo rodeando el planeta en 2018.

Esta vista desde "Perseverance Valley", en la ladera interior del borde occidental del cráter Endeavour, incluye huellas de ruedas del descenso del valle de Opportunity. La cámara panorámica (PanCam) en el mástil de Opportunity tomó las imágenes componentes de la escena durante el período del 4 de septiembre al 6 de octubre de 2017, correspondientes a los soles (días marcianos) 4840 a 4871 de trabajo del rover en Marte.

 

3 de septiembre de 2017, Opportunity está explorando "Perseverance Valley" en el borde oeste del cráter Endeavour mientras los ingenieros de la misión se preparan para aparcar el vehículo, de nuevo ha llegado un invierno marciano. El invierno restringe los niveles de energía del rover, de tal manera que el programa ha estado ejerciendo la estrategia de conducir el rover hacia una "base de lirio" favorable para captar mejor la energía solar. Estas bases de lirio son lugares donde el terreno se inclina lo suficientemente al norte, que maximizar la iluminación del Sol sobre los paneles solares del vehículo. Incluso si esto no es suficiente y el rover tiene que pasar algunos días recargando. Durante estos Sols de "recarga", el rover duerme durante todo el día, sólo se despierta para una sesión de contactos con la DSN (Deep Space Network) en la mañana y la retransmisión de datos a través de UHF (Ultra High Frequency) por la tarde.

El plan a seguir es recoger más imágenes de esta ubicación de la morfología (la forma) de Perseverance Valley, recargar algunas, y pasar a la siguiente base de lirio. A partir de Sol 4834 (29 de agosto de 2017), la producción de energía de la matriz solar fue de 279 vatios·hora con una opacidad atmosférica (Tau) de 0,608 y un factor de polvo en los paneles solares de 0,507. La odometría total es de 45,02 kilómetros