LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  MISION: InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport)

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Jose Oliver ENCICLOPEDIA DE LA ASTRONAUTICA  

 

INSIGHT, ESTUDIARA LAS ENTRAÑAS DE MARTE (DESARROLLO DE LA MISION)

 

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16 de septiembre de 2017, como la nave InSight tiene previsto un estudio completo de la superficie marciana mediante sismómetros y otros instrumentos, creo que la noticia aparecida estos últimos días le corresponde a esta misión ser objeto de publicación.

Un nuevo mapa del espesor de la corteza de Marte muestra menos variación entre las regiones más gruesas (rojo) y las regiones más delgadas (azul), en comparación con la cartografía anterior. Esta vista se centra en Valles Marineris, con Tharsis Montes cerca del terminador a su oeste. El mapa se basa en el modelado del campo de gravedad del planeta rojo por científicos en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. El equipo encontró que globalmente la corteza de Marte es menos densa, en promedio, de lo que se pensaba anteriormente, lo que implica pequeñas variaciones en el espesor de la corteza.

Una menor densidad probablemente significa que al menos parte de la corteza de Marte es relativamente porosa. En este punto, sin embargo, el equipo no puede descartar la posibilidad de una composición mineral diferente o quizás una corteza más delgada.

Los investigadores analizaron la densidad de la corteza marciana, estimando que la densidad promedio es de 2.582 Kg./m3. Eso es comparable a la densidad media de la corteza lunar. Típicamente, la corteza de Marte se ha considerado por lo menos tan densa como la corteza oceánica de la tierra, que es cerca de 2.900 Kg./m3.

El nuevo valor se deriva del campo gravitatorio de Marte, un modelo global que puede extraerse de los datos de seguimiento satelital utilizando sofisticadas herramientas matemáticas. El campo de gravedad para la Tierra es extremadamente detallado, porque los conjuntos de datos tienen una resolución muy alta. Estudios recientes de la Luna realizados por el Laboratorio de Recuperación de Gravedad y el Laboratorio Interior de la NASA, o GRAIL, también proporcionaron un mapa de gravedad preciso. La estimación resultante de la densidad de la corteza lunar coincide esencialmente con el resultado de GRAIL de 2.550 Kg./m3. Por tal razón los científicos creen que el valor real estaría muy próximo al calculado recientemente.

Los investigadores señalan que se espera que la misión InSight, proporcione el tipo de medidas que podrían confirmar su hallazgo. Esta misión del Programa Discovery, programada para su lanzamiento en 2018, colocará un módulo geofísico en Marte para estudiar su interior profundo.

 

28 de agosto de 2017, hemos tenido que esperar un año, pero la espera se me antoja muy buena. La Lockheed Martin ha ido a sus trasteros y ha desempolvado la nave InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport), es decir de nuevo se pone en marcha el proyecto suspendido durante 2016.

Durante este verano los ingenieros de la Lockheed Martin han comenzado a instalar los instrumentos que estaban a disposición del vehículo, incluido el Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) y que fue el culpable del retraso por dos años del lanzamiento de esta misión. Por lo tanto, y en principio, el próximo 5 de mayo de 2018 y desde la base espacial en Vandenberg (California) un Atlas 5 tendrá la responsabilidad de colocar en trayectoria marciana a este nuevo ingenio.

Una vez implementado completamente InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) será pasto de las duras pruebas de radiaciones, vibraciones y choque térmico, operaciones necesarias para que pueda llegar a Marte a finales del mes de noviembre de 2018. 

Por otro lado, y ya que hablamos de Marte, responsables de la NASA sobre futuros proyectos relacionados con el planeta rojo han presentado lo que puede ser una nueva vuelta de tuerca en la exploración de ese planeta. Recordemos que el siguiente vehículo en llegar a la superficie de Marte debe ser el, por ahora llamado Mars Rover 2020, un rover similar al actual Curiosity pero mejorado y con más prestaciones, el siguiente paso puede ser el que llegue a la superficie marciana recoja muestras y las devuelva a la Tierra.

La idea de la misión aun es muy incipiente, pero para la ventana de 2026 podríamos ver al llamado MAV(Mars Ascent Vehicle), es decir un módulo de descenso con capacidad de recoger muestras sin automoción y una parte capaz de elevarse. El siguiente paso no está definido, si la parte de ascenso iría directamente a la Tierra, a una órbita marciana donde se acoplaría a otra nave superior con la carga de muestras y esta sería la que volvería a la Tierra o hasta se baraja la posibilidad de un disparo directo desde la superficie de Marte hacia una órbita lunar y la recogida del material por parte de astronautas en la nave Orion.

En cuanto a las muestras recogidas de suelo marciano hay dos opciones, la primera es que el módulo de descenso MAV tenga sus propios recursos para la obtención de muestras, pero la que tiene más posibilidades es otra opción hibrida y mucho más productiva. Sepamos que el Mars Rover 2020 tiene previsto una recogida de muestras y análisis de las mismas, pero por otro lado ciertas muestras se irán coleccionando en viales que guardará dentro de su estructura, es decir muestras de muchos y distintos lugares. La opción más plausible es que MAV aterrice cerca de donde estuviere el Mars Rover 2020 y el propio rover con su brazo robotizado depositara las muestras en el módulo de ascenso. Si por cualquier motivo en el año 2026 el Mars Rover 2020 no estuviera activo, el MAV seria portador de algún tipo de pequeño rover con sistema telescópico de brazo robotizado para coger el mismo los viales del Mars Rover 2020 y llevarlos a la fase de ascenso.

En fin, queda tiempo y seguro que veremos cambios en el perfil de esta futura misión, siempre teniendo en cuenta que estamos hablando de un proyecto económicamente de gran envergadura, que al final será quien determine como será o no será. 

 

28 de marzo de 2017, cuando ha pasado un año de la suspensión temporal de este proyecto, se puede decir que la construcción del navío marciano vuelve a la vida. Con la intervención de la JPL (Jet Propulsion Laboratory), SEIS ha sido rediseñado y resiste las extremas pruebas a las que ha sido sometido, por lo tanto la nueva fecha de lanzamiento, 5 de mayo de 2018, está en vigor.

A medida que avance este 2017 iremos observando como InSight sale del trastero al que fue enviado y se aceleran las operaciones de preparación para su lanzamiento, que será gracias al concurso del Un Atlas 5 del ULA (United Launch Alliance). Pero esta tardanza ni ha salido gratis, los 26 meses de demora han significado un aumento del costo del proyecto de 153.8 millones de $, lo cual hace que toda la misión tenga un presupuesto actualizado de 800 millones de $. 

 

2 de septiembre de 2016, la NASA ha aprobado el presupuesto oportuno para que la nave InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) parta hacia Marte el 5 de mayo de 2018. En estos momentos el costo de este proyecto es de 528 millones de $, de los inicialmente previstos de 675 millones de $, con el aplazamiento y los trabajos que hay que desarrollar, aun restan 153.8 millones de $, lo cual no va a afectar a los programas previstos por la NASA en el periodo 2017-2020.

 

9 de marzo de 2016, poco ha durado la incertidumbre, la NASA ha comunicado que no renuncia a enviar los 350 kilogramos de la InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) a Marte para la ventana de 2018. Después de varios días de deliberaciones y de evaluar los pros y contras la agencia espacial de los Estados Unidos ha determinado que el 5 de mayo de 2018 se debe proceder al disparo de este ingenio marciano y que deberá llegar a la superficie el 26 de noviembre siguiente. Para ello ha aconsejado que se debe rediseñar el Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), y sobre todo hacerlo más resistente a las entradas de presión de la cápsula que debe ir a un vacío extremo. Con la aceptación de esta misión de rebote se ha salvado la carga secundaria que era la de llevar a las cercanías de Marte una docena de CubeSats para realizar trabajos científicos paralelos.

Según el comunicado, la nave volverá a California durante el año 2017 para comenzar de nuevo la implantación de todos los instrumentos y las pruebas precisas para que pueda ir a estudiar algún lugar de la llamada Elysium Planitia marciana.

 

4 de marzo de 2016, han pasado muchas semanas desde que se cancelara la misión de InSight, pero la NASA ha hecho un comunicado por el cual “en breve espacio de tiempo”, decidirá si suspende totalmente el proyecto, o bien lo traslada a la siguiente ventana de lanzamiento marciano, el año 2018. El fondo de la cuestión son los 150 millones de $ que se han de invertir a parte de los 525 millones de $ ya consumidos. En principio el costo total del vuelo y su seguimiento estaba valorado en 625 millones de $, por lo tanto el dispendio económico se tendría que ampliar. Además hay otro problema añadido, y es que para esas fechas la agencia de los Estados Unidos tiene más proyectos previstos, por lo tanto se podrían ver modificados logística y económicamente.

 

27 de diciembre de 2015, cuando la nave InSight descansa en los almacenes de la Lockheed Martin Space System, esperando la decisión sobre su futuro, los responsables de la NASA en general y de los ingenieros del proyecto en particular, han manifestado que este vuelo podría llevarse a cabo durante la campaña marciana del 2018. Es decir, que si en un principio InSight tenía que acompañar a la ExoMars 2016, ahora lo podría hacer con la ExoMars 2018, pero aun no está muy claro.

Lo que sí ha transcendido es el motivo de la suspensión, el instrumento Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) debía tener un vacío nominal de una millonésima de bar, aunque hubiera podido trabajar perfectamente con una cienmilésima, los técnicos del Centre National D’Etudes Spatiales (CNES) consiguieron tan solo una diezmilésima, pero es que a los pocos días la presión en el interior de esa cápsula aumentó hasta una cincomilésimas de bar, imposible, en esas condiciones los sensores sísmicos no hubieran podido recoger los datos para los cuales fueron diseñados. Según los técnicos franceses la solución podría estar lista en un par de meses, por lo tanto esperan que la misión no se suspenda definitivamente y pueda comenzar en mayo de 2018.

 

22 de diciembre de 2015, a veces pasa,  pocas veces, pero ha ocurrido, la NASA ha cancelado, ha suspendido la misión de InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport).

Se estaba pendiente que en el Centre National D’Etudes Spatiales (CNES) pudieran reparar a tiempo el problema de su instrumentos Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), precisamente creían que tenían identificado el lugar donde existía una fuga en el compartimiento de los tres sismógrafos, pero no ha sido posible. Ayer se efectuó una prueba a -45ºC del sistema y se volvió a repetir la entrada de presión cuando este sistema ha de trabajar en el casi vacío absoluto. Comunicada la situación a los responsables al otro lado del Océano Atlántico, la NASA ha tenido que adoptar una resolución que a nadie le ha gustado, InSight no partirá hacia Marte en el mes de marzo de 2016, no hay tiempo para solucionar este problema. Lo que no se conoce si está cancelación es definitiva o se podrá intentar en la ventana de lanzamiento del año 2018, como sabemos los vuelos a Marte tienen periodos de tiempo satisfactorios cada 26 meses. Según los responsables la decisión se ha de tomar en los próximos meses, pues este proyecto tenía un presupuesto de 675 millones de $ y hasta el momento ya se habían invertido 525 millones de $, por lo tanto estaremos a la espera de conocer la decisión final.

 

17 de diciembre de 2015, la nave, o parte de la nave InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) está ya en la base de Vandenberg en California, para los preparativos de su lanzamiento entre los días 4 y 30 de marzo de 2016. En realidad los técnicos están pendientes de las pruebas de estanqueidad que se han de realizar en las dependencias del Centre National D’Etudes Spatiales (CNES) para verificar que las fugas en Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) se han solucionado, posteriormente este instrumento será remitido a Vandenberg para su instalación en el vehículo.

Otro de los momentos emotivos de esta misión ha sido cuando los técnicos de la Lockheed Martin Space System han incorporado a la estructura de la nave el microchip de 8 mm2, con los 826.923 nombres propios de personas en todo el mundo que han querido estar presentes en la superficie de Marte, a partir del 28 de septiembre del año próximo, incluido el que escribe.

 

3 de diciembre de 2015, todo estaba previsto para la integración total de la nave InSight (Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport), cuando desde Francia se avisó de que se había de detener este trabajo por un problema importante en el instrumento Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS). Este dispositivo es un conjunto de tres sismómetros instalados en el interior de una cámara de vacío, al hacer unos controles los técnicos franceses se percataron que la cápsula tenía una fuga, es decir entraba aire ambiente.

Los cálculos indican que este fallo podrá ser subsanado en el plazo de unas semanas y SEIS será remitido a los Estados Unidos, para acoplarlo al conjunto de la nave y todo el vehículo enviarlo a Vandenberg, lugar desde donde partirá a Marte en próximo mes de marzo.

 

19 de agosto de 2015, como es habitual en estos proyectos dependientes de la NASA, los responsables de la empresa constructora del vehículo han querido que todo aquel que desee participe con su nombre en el proyecto. Por tal motivo se ha abierto la posibilidad de que tu nombre este inscrito en un chip que llevara InSight a Marte, y como en otras ocasiones anteriores el que escribe ha querido participar.