LA  CONQUISTA DEL ESPACIO un trabajo de José Oliver Sinca

  DESARROLLO: EL PASADO DEL FUTURO 

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Jose Oliver ENCICLOPEDIA DE LA ASTRONAUTICA  

 

NUEVOS PROYECTOS AL ESCENARIO

 

11 de noviembre de 2017, hoy se ha producido una de esas pruebas que son cruciales para el futuro de la nave Dream Chaser de la Sierra Nevada Corp.. Uno de los prototipos de vehículo reutilizable ha sido elevado por un helicóptero hasta una altura de 3.000 metros mediante un tirante de 60 metros, posteriormente se ha dejado caer sobre EAFB (Edwards Air Force Base) en su pista 22L. En esa misma pista de aterrizaje en alguna ocasión habían vuelto a la Tierra las tripulaciones de los Space Shuttle.

En el momento preciso y poco antes de tomar tierra se han desplegado sus dos ruedas traseras más el patín delantero, lo cual ha significado un éxito rotundo y han recibido la confianza de la NASA para proseguir con el proyecto. Hace cuatro año en una prueba similar la rueda trasera derecha no se desplegó desestabilizando al Dream Chaser de tan forma que llegó al final de la pista de forma caótica. En esta ocasión tanto el hardware como el software son de nuevo diseño, demostrándose su buen comportamiento.

Sierra Nevada Corp. tiene previsto el primer lanzamiento al espacio de su criatura durante el año 2020, el cual será puesto en órbita mediante un cohete Atlas 5 de la ULA (United Launch Alliance). Debido a su masa total, unas 20 toneladas, el Atlas 5 que deba llevar a la órbita a Dream Chaser deberá tener su configuración más poderosa la denominada “552”, lo que representa cinco boosters de combustible sólido en su primera fase, más una etapa superior Centaur con dos motores. El Dream Chaser es capaz de entregar más de 5,500 kilogramos de equipo a la Estación Espacial dentro de su compartimento presurizado y en un transportador externo de carga útil montado en popa. Al final de cada vuelo, las dos partes se separarán, con el avión espacial Dream Chaser regresando a la Tierra con especímenes de investigación y otro equipo, y el módulo de carga desechable que se quemará en la atmósfera para incinerar la basura.

 

12 de octubre de 2017, esto se va acercando, en esta ocasión me refiero al primer vuelo del súpercohete que ha de ser el SLS (Space Launch System). Los preparativos de vuelo para los cuatro motores que impulsarán el SLS en su primer vuelo integrado con Orion están completos y los motores están montados y listos para unirse a la etapa central del cohete espacial. Todas las cinco estructuras que forman la etapa central masiva para el misil se han construido incluyendo la sección del motor donde se conectarán los motores RS-25.

Ellos serán enviados a la instalación de implementación de Michoud en Nueva Orleáns, donde serán instalados a la etapa central antes de una prueba del funcionamiento, para verificar que el sistema está listo para el vuelo. Estos cuatro motores para EM-1 impulsaron un total de 21 misiones de transbordador espacial. Para SLS, se han actualizado con nuevos controladores, aislamiento de boquillas, protección y prevención del sobrecalentamiento del metal durante el lanzamiento y el vuelo. Para asegurarse de que todos los motores estén listos para volar, los ingenieros realizarán pruebas de resistencia, verificaciones de fugas y un chequeo de software de aviónica.

En total, la NASA posee 16 motores RS-25 probados en vuelo y dos motores de desarrollo que se utilizan como motores "de trabajo" para realizar pruebas. Estos motores se han utilizado para probar nuevos controladores, los cerebros del motor, que ahora se han instalado en los motores de vuelo. Además, la NASA está invirtiendo en nuevos motores RS-25 para futuros lanzamientos construidos con modernas técnicas de fabricación. Aerojet Rocketdyne ha reiniciado la producción de RS-25 y la agencia ha pedido seis nuevos motores RS-25 construidos para ser desechables y más asequibles, para producir para futuras misiones de exploración en el espacio profundo.

 

7 de septiembre de 2017, se había filtrado y así ha sido, en el día de hoy el cohete Falcón 9 ha puesto en trayectoria orbital a la nave misteriosa X-37B, eran las 14:00 GMT(Greenwich Mean Time), cuando el portador de la SpaceX encendía sus motores con las 5 Tm del navío de la USAF (United States Air Force), era desde la rampa 39A del Kennedy Space Center. Como es costumbre las imágenes solo enfocaban el vehículo durante la ignición de la primera fase, después solo se dedicaron al momento de la recuperación de esta primera etapa. Por cierto, con el aterrizaje de la primera fase del Falcón 9 se contabilizan hasta el momento 16 recuperaciones de esta parte del cohete.

En lo que respecta al prototipo espacial, hay que mencionar el cambio de la inclinación orbital para este quinto vuelo del X-37B, pues se ha podido detectar que la segunda fase del Falcón 9 ha caído en el océano entre Australia y la Antártida, lo cual significa que la órbita de esta misión estará entre los 60 y 70º respecto al ecuador. Otro de los misterios es conocer el prototipo en cuestión y los vuelos realizados, se sabe que la USAF ha construido dos ejemplares y se sospecha que el que nos ocupa estaría realizando su tercer vuelo.

Tendremos que esperar algunos días o semanas para saber más datos sobre la misión y las diferentes trayectorias que dibujará en la órbita terrestre.

 

3 de septiembre de 2017, esto se va poniendo caliente, y nunca mejor dicha la frase, por primera ve3z la compañía SpaceX ha probado su mejor caballo, es decir su Falcón Heavy.

Ayer en sus instalaciones de McGregor, probó durante unos segundos como funciona y como suenan los tres cuerpos acoplados de lo que será su futuro lanzador. Así, tres cuerpos idénticos de la primera fase de los Falcón 9 han sido adosados entre sí y se han puesto en marcha 27 motores Merlín 1D, con este encendido estático Elon Musk ha manifestado estar muy orgulloso de su criatura, que no es más que el misil más potente jamás creado, por encima del Delta IV Heavy de la NASA, y solo superado por el legendario Saturn 5 del proyecto Apollo y que voló por última vez en el año 1.973. El empuje de Falcón Heavy con los tres cuerpos en su primera fase se estima en unos 2.260.000 kilogramos, con una capacidad de poner en órbita baja 54.500 kilogramos, en órbita geoestacionaria 22.200 kilogramos y podría llevar una nave de 13.600 kilogramos hasta una órbita marciana.

SpaceX ha añadido que de los tres cuerpos solo uno era recuperado de un vuelo anterior, la prueba final y definitiva está programada para el próximo mes de noviembre, cuando desde Cabo Cañaveral se proceda al lanzamiento de este nuevo portador.

 

31 de agosto de 2017, recordemos el pasado 6 de junio, cuando después de un mes de la vuelta del espacio del secreto X-37B, la USAF (United States Air Force) contemplaba la posibilidad de que el quinto vuelo de este proyecto estuviera a cargo de los Falcón 9 de la SpaceX, pues bien esto se ha cumplido.

Muy posiblemente el jueves día 7 de septiembre el X-37B volverá al espacio desde el Kennedy Space Center y no a bordo de un Atlas 5, sino de ese nuevo lanzador, para preparar el disparo hoy se ha hecho el encendido estático de los motores en la propia rampa de lanzamiento. Una vez comprobado el rendimiento de los motores el Falcón 9 será enviado de nuevo al hangar en posición horizontal para instalarle el X-37B en el interior de la ojiva protectora de proa. El motivo de cambio de cohete es puramente económico, el alquiler de un Atlas 5 cuesta 109 millones de $, el de un Falcón 9 es de 62 millones de $, en parte porque su primera fase es recuperable.

Lo que sí ha transcendido es uno de los experimentos que llevará este OTV-5, el llamado ASETS- II (Advanced Structurally Embedded Thermal Spreader), el instrumento está destinado a probar el efecto de las misiones espaciales de larga duración, en tubos de calor electrónicos y oscilantes. También se ha comentado que este vuelo llevará varios pequeños satélites, pero lo que no se ha dicho es si se liberarán al espacio desde el vehículo o desde el propio lanzador Falcón 9.

Personal de la USAF que no ha querido darse conocer ha dicho que estos vuelos no son para “nada malo” y que tan solo están destinados para "tecnologías que se están probando en el programa incluyen avanzadas de guía, navegación y control, sistemas de protección térmica, aviónica, estructuras de alta temperatura y sellos, aislamiento reutilizable, sistemas de vuelo electromecánicos ligeros, avanzados sistemas de propulsión y vuelo orbital autónomo, y el aterrizaje."

La Fuerza Aérea dijo que la misión OTV-5 se lanzará a una órbita de mayor inclinación que los vuelos anteriores del X-37B. Las cuatro misiones X-37B hasta la fecha volaron en órbitas inclinadas entre 38 y 43,5º con respecto al ecuador, pero la siguiente alcanzará latitudes más altas en cada vuelta alrededor de la Tierra.

 

12 de junio de 2017, algo se mueve en las instalaciones del Kennedy Space Center para el disparo de futuros vehículos, sobre todo lo referido al Falcón Heavy de la SpaceX.

Recordemos que el 1 de septiembre de 2016, cuando se estaban haciendo los ensayos de lanzamiento de una Falcón 9 en el complejo LC-40 estallo la parte superior de la segunda fase de ese portador, el resultado fue la destrucción total de la rampa de lanzamiento y todos sus alrededores. A partir de ese momento los disparos de la SpaceX se trasladaron a la mitica rampa 39 A, mientras se realizaban los trabajos de reparación y preparación de la zona destruida. Se espera que Falcón 9 vuelva al LC-40 después de este verano y se ha comunicado que inmediatamente los trabajos terrestres pasarán a la 39 A.

Está previsto que a finales de este año 2017 SpaceX haga el primer disparo de su Falcón Heavy y este cohete tiene una primera fase de tres cuerpos, prácticamente idénticos al del Falcón 9, es decir cada uno de los cuerpos tendrá 9 motores Merlín 1D. Por tal motivo la 39 A deberá disponer de las instalaciones adecuadas para permitir la ignición de esos tres cuerpos.

El futuro Falcón Heavy tendrá una capacidad de transportar a órbita baja un máximo de 63.8 Tm, y lo que es más espectacular sus tres cuerpos de la primera etapa serán recuperables. Los dos laterales lo harán en una pista de concreto terrestre en el propio Cabo Cañaveral y la central aterrizará en la plataforma marina situada en aguas del Océano Atlántico.

 

6 de junio de 2017, un mes después de que un mini-transbordador X-37B aterrizara en el Kennedy Space Center, la USAF (United States Air Force) anunció el martes que la próxima misión del avión espacial se lanzará en agosto a bordo de un cohete Falcon 9 por primera vez. Las cuatro misiones anteriores de la nave despegaron con cohetes de la ULA (United Launch Alliance) Atlas 5 desde Cabo Cañaveral.

Las misiones del X-37B en el espacio son en gran parte secretas, y el aterrizaje de la nave espacial el mes pasado fue la primera vez que la Fuerza Aérea no anunció el regreso programado de la nave antes de tiempo. Rompiendo con las revelaciones anteriores a los vuelos anteriores, la Fuerza Aérea tampoco reveló cuál de los dos aviones espaciales voló la misión OTV-4.

La Fuerza Aérea dijo en un comunicado el martes que el quinto vuelo X-37B incluirá varios primeros, es decir novedosos experimentos en órbita terrestre. El Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea pondrá a prueba la electrónica experimental y los tubos de calor oscilantes en el quinto vuelo espacial de larga duración de la X-37B, dijeron funcionarios militares.

 

26 de mayo de 2017, una de las empresas que han de aportar navíos para el futuro reavituallamiento de la Estación Espacial es la Sierra Nevada Corp., y con ella su prototipo Dream Chaser, en estas últimas semanas los ingenieros de la compañías han finalizado el tercer estadio de integración del vehículo.

Sierra Nevada Corp. ha manifestado que ha cumplido con todos los requisitos exigidos por la NASA y confirmó que el diseño de SNC Dream Chaser Cargo cumplirá la máxima probabilidad de éxito de la misión durante los vuelos futuros. La nave espacial está programada para al menos seis vuelos entre 2019 y 2024.

El Dream Chaser es el único ingenio de este tipo que transportará más masa de carga (5.500 kilogramos) a la I.S.S. cada misión. Además, una cantidad significativa de carga, casi 2.000 kilogramos, es devuelta directamente de la I.S.S. a un aterrizaje suave de la pista en un lugar puntual.

Los principales elementos de la certificación #3 incluyeron:

  • 32 Informes de Peligro y 16 Paquetes de Datos de Seguridad aprobados por la NASA.

  • Finalización exitosa de la Revisión de Seguridad de la Fase 1 de la NASA.

  • El diseño arquitectónico cumplió con todos los requisitos CRS2 (hardware, software, dinámica de vuelo, control térmico, etc.).

  • Más de 100 documentos de diseño detallados fueron entregados a la NASA junto con más de 30 revisiones de diseño.

  • Durante la revisión IR3 de tres días, más de 1,000 cartas fueron informadas a los 45 miembros de la NASA y el equipo de la Administración Federal de Aviación (FAA), que demostraron que Dream Chaser está en el nivel de madurez de Revisión Preliminar de Diseño.

  • Operaciones de lanzamiento de vehículos, fuera de subcontratos y acuerdos.

  • Plan de seguridad de la gama, así como la FAA, la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC) y la Administración Nacional de Telecomunicaciones y de Información (NTIA) la concesión de licencias.

  • 5 Revisión de la Seguridad Las reuniones de la Fase 1 se realizaron antes de la revisión del IR3 e involucraron la entrega de 46 Paquetes de Datos de Seguridad individuales desarrollados bajo nuestro equipo de S y MA.

La nave espacial está actualmente probando en el Centro de Investigación de Vuelos de Armstrong de la NASA en California, habiendo completado con éxito las pruebas de tierra de la Fase Uno que conducirán a su segunda prueba de vuelo libre a finales de este año. 

 

13 de mayo de 2017, al final la administración e Donald Trump no ha conseguido lo que quería, el vuelo de EM-1 no irá tripulado según han manifestado diversos responsables de la NASA. El problema en sí no es ni técnico ni de seguridad, es estrictamente económico, pues se ha calculado que para el primer vuelo del SLS (Space Launch System) fuera tripulado se precisarían entre 600 y 900 millones de $, con el fin de adecuar tanto portador como la nave Orion con capacidad para astronautas y una misión de varios días.

Lo que también se ha vuelto a recalcar es que ese primer vuelo automático de Orion no se podrá efectuar antes de mediados de 2019 y la siguiente misión la EM-2, esta vez tripulada, estaría prevista para el 2021.

 

7 de mayo de 2017, ha finalizado el secreto, o al menos el del aterrizaje de la nave automática X-37 B. Cuando eran las 12:00 GMT(Greenwich Mean Time) en la Península de Florida, en la pista de concreto del Kennedy Space Center, la nave de la USAF (United States Air Force) volvía a la Tierra después de 717 días y 21 horas en la órbita terrestre. El OTV-4 era lanzado al espacio el 20 de mayo de 2015 a lomos de un Atlas V 501 y rodeado del más estricto secreto, durante todo este tiempo ha estado realizando operaciones clasificadas por el Departamento de Defensa, y poco más se puede decir.

Se supone que este ejemplar de navío ha volado por segunda vez, es decir que la flota está constituida por dos vehículos los cuales han volado dos veces cada uno, en total han sumado más de 2086 días en el espacio, y muy posiblemente no se acabarán aquí sus misiones.

Según han manifestado diversos generales de las fuerzas aéreas, el OTV-4 ha cumplido perfectamente todas las expectativas, incluido el aterrizaje por primera vez en la pista que fue utilizada por los Shuttle, antes siempre habían aterrizado en California.

 

3 de mayo de 2017, como era de prever el organigrama de lanzamientos del programa Orion y su portador SLS (Space Launch System) no se va a cumplir. En primer lugar problemas presupuestarios y en segundo los problemas técnicos inherentes al primero hacen que el EM-1 pase del año 2018 a mediados como mínimo del 2019, además, si se decidiera que fuera tripulado aun estaríamos frente a un retraso mucho mayor.

Por su lado el estado de las pruebas y construcción del portador SLS (Space Launch System) se encuentra en fase nominal, aunque se han de realizar muchos ensayos. Este cohete con una potencia superior al legendario Saturno 5 en un 10 % (según el modelo Bloque 1), podría ver como la empresa SpaceX haga su primer lanzamiento del misil similar Falcón Heavy a finales de este mismo 2017, todo depende si deciden o no recuperar la primera fase como se está haciendo con el Falcón 9.

 

20 de febrero de 2017, la USAF (United States Air Force) ha desmentido que su X-37 B esté a punto de volver a la Tierra. Según las mínimas informaciones disponibles los técnicos que han dicho alguna cosa tan solo manifiestan que la misión continua según lo previsto, y que el cambio de órbita obedece a unas operaciones de la semana en concreto. Lo que no se ha desmentido es que el lugar de aterrizaje será la pista que en momento utilizó el transbordador.

En otro orden de eventos, la NASA está considerando la posibilidad de que el primer vuelo de Orion sea tripulado. Según el organigrama de hace unos meses en otoño de 2018 debía producirse la misión EM-1, con la nave Orion sin tripulación viajando más allá de la Luna y volviendo a la Tierra, esto puede cambiar, pero aun no hay nada seguro. Voces críticas están diciendo que la NASA está alargando en exceso los plazos para el primer vuelo tripulado, que en principio no sería antes del 2021 (EM-2), por tal motivo se especula con la posibilidad de anular el vuelo sin astronautas y adelantar el vuelo tripulado. No obstante, también se ha comentado que ese vuelo posiblemente no sería más allá de la Luna, sino un vuelo orbital para comprobar los sistemas vitales.

Otro de los puntos conflictivos es el desarrollo del cohete portador de Orion, el SLS (Space Launch System), que también tiene retrasos en sus pruebas, por lo que se ha llegado a pensar que habría que utilizar de nuevo el Delta IV Heavy para el primero de los vuelos de esta nueva cápsula de la agencia oficial de astronáutica de los Estados Unidos.